Le alghe marine “fabbrica di sabbia” possono salvare le isole dei sub

L'isola della barriera corallina di Faathihutta, vicino al sito di studio delle Maldive (Holly East)
L'isola della barriera corallina di Faathihutta, vicino al sito di studio delle Maldive (Holly East)

In luoghi di immersione privilegiati come le Maldive, le alghe vengono spesso rimosse dai resort turistici per soddisfare le aspettative dei visitatori di sabbie bianche incontaminate. Ma secondo un nuovo studio britannico, questa è un’idea sbagliata di come dovrebbero essere le acque poco profonde intorno alle isole tropicali, che privano i visitatori dei banchi di cuccioli di pesce, cavallucci marini e tartarughe attratti dagli habitat delle alghe.

More importantly, tropical seagrass meadows are “sand factories” that have the ability to protect coral-reef islands from the threat of sea-level rise, say the researchers at Northumbria University, Newcastle who produced the paper.

Physical geography lecturer Holly East and research assistant Jamie Johnson say they have discovered that the ability of seagrass to build and maintain coral-reef islands provides another reason beyond carbon capture to safeguard the world’s remaining meadows.

La disgregazione dei gusci e degli scheletri degli organismi che vivono sulle barriere coralline ha prodotto abbastanza sabbia da formare intere isole in tutti i tropici, abitate da più di 700,000 persone in tutto il mondo, in nazioni tra cui le Maldive, le Isole Marshall e Kiribati.  

“Our research showed that seagrass meadows can make the right type of sand for building and maintaining the shorelines of these islands,” say the scientists, who are both scuba divers but needed only to snorkel for the purpose of the study. “This sand could help protect them from sea-level rise, which threatens the existence of low-lying nations.”

I subacquei che si fermano a scrutare le foglie delle alghe possono vedere quelli che sembrano granelli di sabbia bianchi aderiti ad esse. Al microscopio questi si rivelano come minuscole piante e animali: carbonato di calcio epibionti che può includere lumache di mare, unicellulari foraminiferi, croste di alghe coralline e colonie di briozoi.

As epibionti cadono o vengono portate via quando le fanerogame marine muoiono, si accumulano con altri sedimenti, contribuendo a costruire e mantenere le coste delle isole. 

Atollo di Huvadhoo

Fanerogame marine nel sito di studio (Holly East)
Fanerogame marine nel sito di studio (Holly East)

Lo studio ha determinato la quantità di sabbia prodotta dagli organismi che vivono in una prateria di alghe nell’atollo di Huvadhoo, nelle Maldive meridionali, dove l’innalzamento della temperatura del mare ha causato lo sbiancamento delle barriere coralline negli ultimi anni. 

Satellite images were used to map the seagrass density and 27,528 individual leaves had to be counted – “not how most visitors to the Maldives spend their trip!” East and Johnson acknowledged.

L'analisi in laboratorio di 400 foglie ha rivelato la massa di epibionti vivendo su di essi, e da campioni di sabbia i ricercatori hanno calcolato quanti sarebbero stati di dimensioni adeguate per la costruzione di isole. 

Su 1.1 kmq di prateria di fanerogame studiate, la produzione di sedimenti è stata di 762 tonnellate all’anno, di cui 482 tonnellate sono la dimensione giusta. In tutto il prato, questo basterebbe per costruire in soli 18 anni la vicina isola di Faathihutta. 

“Non tutta questa sabbia andrà a formare isole: una parte rimarrà nell’oceano”, affermano i ricercatori. “Tuttavia, si tratta di un enorme volume di sabbia prodotto vicino alle isole che hanno un disperato bisogno di sedimenti per sostenere le coste minacciate dall’innalzamento del mare”.

La scoperta sottolinea l’importanza di proteggere e ripristinare le praterie di fanerogame marine già danneggiate, oltre a garantire che il movimento della sabbia non sia ostacolato da ostacoli artificiali come le dighe. Lo studio è pubblicato in Natura.

Alghe marine che formano sabbia (Holly East)
Alghe marine che formano sabbia (Holly East)

Mappatura delle alghe marine per i diportisti del Regno Unito

Nel frattempo nel Regno Unito è stata costituita una nuova partnership per la protezione delle fanerogame marine Fiducia per la conservazione dell'oceano (OCT), ente di tutela della nautica Marinai puliti ed navigatore esperto, un'app per la navigazione in barca.

Attraverso la nuova campagna #ProtectOurBeds, gli utenti dell'app saranno in grado di vedere la posizione degli habitat sensibili delle fanerogame marine, nonché i sistemi di ormeggio avanzati che possono impedire che la catena dell'ancora venga trascinata sul fondale marino. 

“The Ocean Conservation Trust has been working with the boating community to conserve nature for the past decade, so we are delighted to be the conservation lead in this project,” said Mark Parry, the trust’s head of ocean habitat restoration.

“L’aggiunta di informazioni sensibili sull’habitat sulle carte nautiche esperte è la prima volta che la comunità nautica può facilmente capire cosa si nasconde sotto la chiglia. Gli habitat delle fanerogame marine sono punti caldi della biodiversità e sono in declino a causa di molteplici pressioni, quindi fornire queste informazioni al navigatore coscienzioso è un passo avanti significativo nel recupero di questo habitat oceanico vitale”. 

Seagrass a Plymouth dell'app esperta
Posizioni delle fanerogame marine a Plymouth mostrate sull'app Savvy Navvy (OCT)

Le fanerogame marine possono essere fino a 35 volte più efficienti nell’assorbire il carbonio rispetto alle foreste pluviali della stessa area, afferma Ottobre, un'organizzazione con sede nel Regno Unito che si concentra sul ripristino degli habitat e sul cambiamento del comportamento. 

Nonostante copra solo lo 0.2% del fondale marino, le fanerogame marine immagazzinano il 10% del carbonio dell’oceano. Fornisce inoltre un habitat per specie rare e in via di estinzione, con un singolo ettaro in grado di ospitare fino a 80,000 pesci e 100 milioni di piccoli invertebrati. 

Il Regno Unito ha perso quasi la metà delle sue praterie di fanerogame marine a partire dagli anni ’1930, principalmente a causa di attività umane evitabili, in particolare l’ancoraggio di barche. I sistemi di ormeggio avanzati possono mitigare questo problema utilizzando una serie di galleggianti a mezz'acqua per evitare che la catena si trascini sul fondo del mare.

La campagna #ProtectOurBeds è ora alla ricerca di partner di dati in tutta Europa e negli Stati Uniti per la fase successiva del progetto.

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Il video del subacqueo che tocca lo squalo balena si traduce in una bella #notizia #scuba

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