Dove trovare 22,300 mante giganti

Parte della popolazione più grande del mondo, una manta dell'Ecuador (OSU)
Parte della popolazione più grande del mondo, una manta dell'Ecuador (OSU)

The oceanic manta ray population off the coast of Ecuador is now estimated to number 22,000-plus individuals – making it more than 10 times bigger than any other known sub-population of the species.

Mobula birostris, also known as the giant manta, is the largest type of ray in the world, with wingspans that can reach more than 6m. Populations are typically small and vulnerable to human impacts, but the Ecuador population has been pronounced not only massive but potentially healthy.

The just-published Proyecto Mantas Ecuador study was led over 14 years by Fundación Megafauna Marina del Ecuador in collaboration with the Manta Trust, the Marine Megafauna Foundation (MMF) and the Ocean Ecology Lab at Oregon State University (OSU)’s Marine Mammal Institute.

“È chiaro che qui sta accadendo qualcosa di diverso”, ha detto Joshua Stewart, un assistente professore a capo dell’istituto e coautore dello studio. “Questa è una rara storia di ottimismo sull’oceano. 

“In altre regioni, in genere abbiamo stime di popolazione comprese tra 1,000 e 2,000 animali, il che rende questa specie molto vulnerabile. In quest’area, abbiamo stimato che la popolazione sia di oltre 22,000 mante, un dato senza precedenti”.

Le mante giganti trovano cibo in abbondanza nelle risalite al largo dell'Ecuador e del Perù (OSU)
Le mante oceaniche trovano cibo in abbondanza nelle risalite al largo dell'Ecuador e del Perù (OSU)

Stewart said that feeding conditions were particularly favourable for a large, healthy manta population around the border of southern Ecuador and Peru, where cold, nutrient-rich water upwells to the surface. Oceanic mantas can find large quantities of krill and other zooplankton in this part of the eastern Pacific, with a handful of the mantas also wandering out as far as Galapagos. 

Mainly because of commercial fishing, both targeted and bycatch, in 2019 the IUCN Red List threat category for oceanic manta rays moved up from Vulnerable to Endangered. 

Mantas spend much of their time in open ocean and move around unpredictably, so can be difficult to study. But in the late 1990s Proyecto Mantas Ecuador researchers discovered that an oceanic manta population aggregated each August and September around Ecuador’s Isla de la Plata, making it relatively easy to locate and study.

Area immersioni subacquee

It also helped that the island was a popular scuba-diving area. “Many of the photos used in our study were contributed by recreational divers who became citizen-scientists when they snapped photos of manta rays,” said lead author Kanina Harty of the UK-based Manta Trust. "Otteniamo un'enorme quantità di informazioni su ciascun animale solo da queste fotografie."

Photographs showing the mantas’ unique spot patterns allowed individuals to be tracked over time, and injuries, evidence of mating and maturity to be documented. From 2005 to 2018 the researchers used their own and recreational scuba divers’ data to identify more than 2,800 individuals and estimate a total population of more than 22,000.

“That is significantly larger than what we’ve seen in oceanic manta ray populations elsewhere,” said Manta Trust chief executive Guy Stevens. “This is by far the largest population that we know of.”

Describing Isla de la Plata as a “globally important hotspot”, Michel Guerrero of Proyecto Mantas Ecuador said that “while this population may be healthy thanks in part to its large size, it is essential that we take the necessary steps to protect and prevent the declines that many other manta ray populations have faced”.

Esiste una misura di protezione per le mante in Ecuador e Perù (OSU)
Manta rays are officially protected in Ecuador and Peru (OSU)

Monitoraggio continuo

Fishing for mantas has been illegal in Ecuador since 2010, and 2016 in Peru, although line-entanglement, vessel strikes and bycatch remain hazards, said Guerrero. The study showed that 563 of the rays bore visible injuries or scars, and more than half of these individuals were either seen entangled in fishing gear or showed evidence of previous such encounters.

Stewart ha affermato che le mante sarebbero “probabilmente influenzate da un clima in riscaldamento se la forza della risalita e l’abbondanza di cibo cambiassero insieme alle temperature dell’oceano”, aggiungendo che è necessario un monitoraggio continuo della popolazione per capire come l’attività umana e il cambiamento climatico potrebbero influenzare la disponibilità di cibo. , distribuzione e salute generale della popolazione.

Ulteriori coautori di lo studio appena pubblicato in Serie di progressi di ecologia marina sono Anna Knochel della Fundacion Megafauna Marina del Ecuador e il MFFsono Andrea Marshall e Katherine Burgess.

Anche su Divernet: Come immergersi con le mante più grandi del mondo, I subacquei si lanciano nella sonda Manta di Komodo, I subacquei dovrebbero evitare le guide Cowboy Manta

Il video del subacqueo che tocca lo squalo balena si traduce in una bella #notizia #scuba

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