Tempesta perfetta: ciclone delle mante

Il ranger della Riserva della Biosfera Farih Rasheed fotografa le mante che nutrono i cicloni (Hannah Moloney)
Il ranger della Riserva della Biosfera Farih Rasheed fotografa le mante che nutrono i cicloni (Hannah Moloney)

How have mantas developed so many clever ways of feeding their faces, in particular the strategies that rely on close co-operation, and how do they decide which to use when? In the Maldives, where the world’s largest aggregation of reef mantas is found, researchers like HANNAH MOLONEY of the University of the Sunshine Coast, principal collaborator at the Manta Trust, are freediving to find out more

A meno che tu non sia un appassionato cacciatore di tempeste, ci sono pochi cicloni in cui sceglieresti volentieri di immergerti. Se sei un appassionato dell’oceano, tuttavia, alle Maldive c’è una “stagione dei cicloni” che non molte persone conoscono! 

During the south-west monsoon, an unsuspecting reef inlet plays host to the world’s largest aggregation of reef manta rays. Hanifaru Bay becomes a melting pot in which large megafauna (including whale sharks) feast on the tiny nutrient-rich food called zooplankton. 

When the water is a zooplankton soup, chain-feeding manta rays loop around, with the lead animal joining the trailing manta to create a large circle. As more mantas join the feeding the column builds, creating a vortex of water and plankton. This is called cyclone feeding. 

Mr Spotty dà da mangiare al ciclone (Hannah Moloney)
Mr Spotty (the spottiest manta in the Maldives) shows off his belly as he swims around in the cyclone scooping up food (Hannah Moloney)

Un ciclone può iniziare dalla superficie dell’acqua e raggiungere il fondo del mare, spesso presentando uno spettacolo di 20 metri di diametro di mante vorticose.

Cyclone feeding is a rare feeding strategy that has only ever been witnessed in Fiji and the Maldives, yet it is relatively common in the Hanifaru Bay Marine Protected Area (MPA) in Baa Atoll. It is a foraging behaviour that is co-ordinated by a group of manta rays.

Le mante cicloniche fanno sì che l'acqua si muova velocemente in senso antiorario, come un mini-vortice o una corrente. Ciò attira lo zooplancton nel percorso di queste macchine affamate che si nutrono. Gli animali planctonici includono crostacei, copepodi, vermi, salpe e uova, alcuni dei cibi preferiti delle mante. 

Copepodi (Koan Hughes)
I copepodi sono zooplancton ricchi di sostanze nutritive e il cibo preferito delle mante. Questi sono i copepodi calanoidi visti al microscopio (Koan Hughes)

Come snorkelista che osserva questo fenomeno da lontano, a volte può avere la sensazione di essere attirato verso l'interno, proprio come uno zooplancton, nel ciclone delle mante!

Cucchiai giganti per il viso

Manta rays feed using their paddle-like cephalic fini, che fungono da giganteschi cucchiai per il viso quando vengono aperti per nutrirsi. Corrono attraverso l'acqua ad una profondità mirata dove è concentrato lo zooplancton, utilizzando la propulsione del loro corpo ala-come pettorale fini.

Pensa a 150 individui di grandi dimensioni (alcuni delle dimensioni di un Maggiolino VW piatto) con la testa cefalica spiegata fini e le bocche spalancate, che corrono per raccogliere quanti più animali veloci possibile, per il tempo che dura questo hotspot effimero.

Foto del drone della baia di Hanifaru (Farih Rasheed)
Fuco foto of Hanifaru Bay with hundreds of feeding mantas, taken under Biosphere Reserve permit (Farih Rasheed)

Manta behaviours are fascinating and complex, and we have yet to completely understand many of them, and the extent to which the rays can communicate. When we take a closer look exclusively at feeding behaviours, we can identify eight distinct foraging strategies, as defined in 2016 by Dr Guy Stevens, founder and CEO of the Manta Trust. 

Strategie di alimentazione delle mante (Marc Dando)
The eight feeding strategies of reef mantas, as characterised by Guy Stevens (Marc Dando)
Strategie di alimentazione in solitaria
Le cinque strategie di alimentazione in solitaria (Guy Stevens)
Strategie di alimentazione di gruppo
Le tre strategie di alimentazione di gruppo (Guy Stevens)

Some of these are “solo” strategies, for when manta rays feed alone (somersault, bottom, surface, sideways and, most common, straight feeding) and others are “group”, when the rays feed co-operatively (piggyback, chain and, of course, cyclone). 

Queste strategie vengono impiegate per aumentare l'efficienza dell'alimentazione, con diversi vantaggi ottenuti da ciascuna di esse. Poiché lo zooplancton e le condizioni oceanografiche non sono mai le stesse di giorno in giorno o di ora in ora, le mante hanno adattato i loro comportamenti di foraggiamento per tenere conto dei diversi tipi e densità di zooplancton e anche delle varie dinamiche delle correnti/movimenti dell'acqua. 

Si ritiene che l'uso di strategie di gruppo sia legato ad un aumento della densità delle prede. Le mante adottano un'alimentazione coordinata o di gruppo per migliorare la cattura delle prede, aumentare l'efficienza idrodinamica e, naturalmente, per evitare collisioni. 

Se non ci fosse un ritmo o un sistema per nutrirsi in un sito come Hanifaru, le mante passerebbero più tempo a schivarsi a vicenda che a nutrirsi!

Mante in Hanifaru (Hannah Moloney)
Manta Trust researcher Elspeth Strike collects as many IDs as possible on one breath (Hannah Moloney)

Research is currently underway by the Manta Trust and the University of the Sunshine Coast to further investigate what drives the behaviour selection while feeding, and why these mass aggregations of hundreds of mantas even happen. 

Negli ultimi due anni i ricercatori hanno raccolto campioni mirati di zooplancton nella baia di Hanifaru, ma non nel modo “comune” di campionamento del plancton. La maggior parte delle ricerche sul plancton viene effettuata trainando una rete dietro una barca, ma a causa dello status di AMP di questo sito sono in vigore molte norme e regolamenti per mitigare l'impatto del turismo sugli animali. 

This means no boats, no scuba divers and a limited number of snorkellers at a time. The sampling has to take place using human power and on a single breath – by freediving.

Campionamento di zooplancton (Miriam Staiger)
Hannah raccoglie un campione di zooplancton (Miriam Staiger)

Sfide di apnea

This method allows researchers to take targeted samples at whichever depth the mantas are feeding, and to closely analyse the feeding strategies employed to scoop up their prey. However, freediving to 10m to tow a weighted net horizontally for 1 minute while narrowly avoiding close contact with hungry manta rays isn’t always a breeze! 

This two-person job requires great attentiveness from the research assistant, who keeps a close eye on the surroundings, is on safety patrol, does fast-paced manta counts and records the various feeding behaviours.

Manta che si nutre di superficie prendendo di mira i vermi freccia (Hannah Moloney)
Le mante che si nutrono in superficie raccolgono solo i primi 20 cm d'acqua, di solito prendendo di mira i vermi freccia (Hannah Moloney)

Nel febbraio 2023, i ricercatori elaboreranno 100 campioni di alimentazione presso il laboratorio del plancton CSIRO in Australia. Con la nube oscura del cambiamento climatico e l’intensità di sistemi come El Nino/La Nina che incombe su di noi, è più importante che mai studiare i nostri oceani. 

Climate scientists predict that zooplankton could decline by up to 50% in some tropical regions, affecting the availability of food for manta rays and other planktivores. This study will help us to understand manta-feeding ecology and behaviour, and also the drivers behind the world’s largest manta ray feeding site. 

Zuppa di zooplancton e una manta che fa una capriola: lo zooplancton è chiaro alla vista e talvolta distorce la messa a fuoco della fotocamera (Hannah Moloney)
Zooplankton soup and a somersaulting manta ray – the zooplankton are clear to the eye and sometimes distort camera focus (Hannah Moloney)
Alimentazione della manta (Hannah Moloney)
Chain-feeding manta rays (Hannah Moloney)
Una manta che si nutre direttamente (Hannah Moloney)
A good ID foto of a manta while it straight-feeds above the freediver (Hannah Moloney)

This research is important because food is important for survival – if we protect the small animals, the zooplankton, then large animals such as manta rays can continue to thrive.

Questo studio è stato condotto in collaborazione con CSIRO Australia, Università del Queensland, Università di Plymouth, Four Seasons Resorts e Manta Trust.

Anche su Divernet: 4 hotspot Manta identificati nelle Filippine, Regali elettronici Manta per quei destinatari da incubo, Dove trovare 22,300 mante giganti

Il video del subacqueo che tocca lo squalo balena si traduce in una bella #notizia #scuba

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