Morte dell’uomo che “salvò la balena”

Roger Payne, l'uomo che per primo identificò il canto delle balene (Ocean Alliance)
Roger Payne, l'uomo che per primo identificò il canto delle balene (Ocean Alliance)

Roger Payne, il biologo marino statunitense a cui si attribuisce il merito di aver identificato per primo il canto delle balene e di averlo poi utilizzato per ispirare il movimento di successo “Save the Whale”, è morto all’età di 88 anni.

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Nato il 29 gennaio 1935 a New York, Payne ha studiato alle università di Harvard e Cornell. Lui e un altro scienziato, Scott McVay, erano in viaggio di ricerca alle Bermuda nel 1967 quando l'ingegnere della Marina americana Frank Whatlington condivise le registrazioni che aveva fatto mentre ascoltava i sottomarini nucleari sovietici. 

Dopo aver identificato la fonte dei suoni inquietanti nelle megattere, Payne ha continuato a effettuare ulteriori registrazioni con la sua prima moglie, la zoologa Katharine Payne, utilizzando attrezzature primitive. Avrebbero continuato a scoprire che tutti i maschi delle balene in un dato oceano cantavano la stessa canzone, ma che si evolveva sottilmente di anno in anno.

I richiami di accoppiamento raccolti di una specie hanno prodotto l'album Canzoni della megattera nel 1970. Il disco divenne l'album ambientale più venduto fino ad oggi e galvanizzò la campagna globale "Save The Whale" per fermare la caccia alle balene portandole all'estinzione. Il movimento culminò nel 1982 con una moratoria globale sulla caccia alle balene a fini commerciali.

Copertina dell'influente album della canzone delle balene
Copertina dell'album influente

Le registrazioni di Payne dei rumori delle balene erano incluse nel carico utile del Voyager 1 ed 2 veicolo spaziale, lanciato nel 1977 e ora ritenuto essere nello spazio interstellare. 

Ocean Alliance Ocean

Payne ha fondato la Ocean Alliance nel 1971 per sostenere la protezione delle balene e di altri cetacei. Ha condotto più di 100 spedizioni in tutti gli oceani della Terra e ha studiato ogni specie di grande balena in natura, afferma l’organizzazione.

"È stato anche pioniere di molte delle tecniche di ricerca benigne ora utilizzate in tutto il mondo per studiare le balene che nuotano liberamente e ha formato molti degli attuali leader nella ricerca sulle balene in America e all'estero", afferma Ocean Alliance. Fu anche Payne ad avanzare quella che si rivelò essere l'ipotesi corretta secondo cui i suoni delle balene e delle balenottere azzurre potevano essere uditi attraverso gli oceani. 

Dopo che Payne aveva suggerito negli anni '1980 che l'inquinamento chimico avrebbe sostituito la caccia come la più grande minaccia per le balene, Ocean Alliance spostò la sua attenzione per abbracciare l'inquinamento degli oceani, una mossa che portò all'innovativo Viaggio quinquennale delle balene. Odyssey programma dal 2000.

Payne ha continuato a dirigere progetti di ricerca a lungo termine sulle megattere, nonché il più lungo studio continuo sul comportamento della balena franca argentina, coprendo 1,700 cetacei identificati individualmente.

Avviamento rapido

"Nel corso di più di sessant'anni, Roger ha ispirato studenti, scienziati e cittadini di tutto il mondo con il suo lavoro sulle vocalizzazioni delle balene, mostrandoci la profondità e la raffinatezza delle loro vite emotive", ha affermato. Ocean Alliance Ocean ha affermato. “In tal modo, Roger ha contribuito a far ripartire il moderno movimento ambientalista. Facendo sì che le persone si preoccupassero delle balene, le ha fatte interessare anche al pianeta. 

“Roger era una figura generosa e carismatica, disposto a condividere la sua meraviglia e il suo entusiasmo per il mondo naturale. Quanto siamo stati fortunati ad averlo come nostro fondatore e presidente – e continueremo a fare del nostro meglio per onorare la sua eredità”. 

Giorni prima della sua morte, Payne aveva lanciato un appello pubblico per un nuovo movimento di conservazione: “Mentre il mio tempo sta per scadere, sono posseduto dalla speranza che gli esseri umani in tutto il mondo siano abbastanza intelligenti e abbastanza adattabili da mettere il salvataggio di altre specie al posto giusto: in cima alla lista dei nostri lavori più importanti”, ha scritto. “Credo che la scienza possa aiutarci a sopravvivere alla nostra follia”.

Payne, che viveva nel Vermont, è morto il 10 giugno di cancro pelvico. Lascia la moglie, Lisa, e quattro figli avuti dal precedente matrimonio.

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