Nuova Britannia, vecchi aerei

SUBACQUEO DI AEREO

Nuova Britannia, vecchi aerei

Rabaul in PNG è uno di quei posti remoti e meno frequentati dalle immersioni, ma SAEED RASHID lo trova molto gratificante, anche per i suoi sorprendenti relitti di aerei

Biplano 0319 png

Biplano giapponese della seconda guerra mondiale incredibilmente intatto.

SUBACQUEI DEL REGNO UNITO CHE VOGLIONO un'immersione vacanza often end up in the Egyptian Red Sea, the Maldives or maybe Bali – amazing destinations. But what if you seek adventure off the beaten track? In an age in which international travel has become almost too easy, it’s harder to find such places, but there are still a few spots where few tourists dare to tread.

Lo Stato Indipendente di Papua Nuova Guinea, o PNG, potrebbe fare al caso tuo. La Nuova Guinea, la seconda isola più grande del mondo, è divisa in una metà occidentale che forma le province indonesiane di Papua e Papua occidentale, e in una metà orientale che è PNG.

Più a est si trovano la Nuova Britannia, la Nuova Irlanda e le Isole dell'Ammiragliato che, con alcune isole minori, formano l'Arcipelago di Bismarck, tutte situate appena sopra l'Australia.

Molti dei documentari sulla fauna selvatica sulle tribù nascoste e sulla straordinaria flora e fauna con cui sono cresciuto sono stati girati in PNG. È uno dei paesi culturalmente più diversificati al mondo, ma anche tra i meno esplorati, culturalmente e geograficamente.

È noto che ospita numerosi gruppi di popoli incontattati e i ricercatori ritengono che al suo interno si trovino altrettante specie di piante e animali da scoprire. Vanta inoltre più di 800 lingue parlate, senza eguali in nessun altro paese.

I flew to Singapore, then boarded an Air Niugini flight to PNG’s capital, Port Moresby. So far no more than a flight to anywhere else in Asia, but I was carrying on to the far eastern edge of New Britain, almost on the same longitude as Brisbane in Australia.

Dopo una lunga sosta sono volato a Rabaul per la mia prima settimana di immersioni. Era solo un salto di 90 minuti sopra montagne spettacolari coperte da una fitta giungla, interrotte da qualche piccolo villaggio occasionale che sarebbe stato completamente tagliato fuori senza la sua piccola pista di atterraggio. Ho potuto capire come alcune tribù restino nascoste per anni.

Apparso su DIVER marzo 2019

RABAUL È CONOSCIUTO come la città che fu sepolta sotto uno spesso strato di cenere dopo un'eruzione vulcanica nel 1994. Fu anche una delle principali basi giapponesi nel Pacifico della Seconda Guerra Mondiale. I giapponesi avevano conquistato il porto agli australiani, considerandolo strategicamente prezioso a causa della sua vicinanza alle Isole Caroline, sede della loro base navale su Truk, un punto di partenza perfetto per invadere il resto della Nuova Guinea e, infine, l'Australia.

Le forze giapponesi si trincerarono rapidamente in tunnel e bunker fortificati. Più tardi durante la guerra gli Alleati decisero che un attacco completo per recuperare Rabaul era troppo rischioso, e invece effettuarono bombardamenti che affondarono molte navi.

Ma alla fine della guerra a Rabaul c'era ancora una consistente guarnigione giapponese e grandi quantità di attrezzature furono successivamente abbandonate.

Gli Alleati impiegarono più di due anni per rimpatriare i soldati giapponesi catturati e gli sforzi di bonifica continuarono fino alla fine degli anni '1950. Navi, aerei e armi rimangono nella zona, e la gente del posto mi ha detto che stavano ancora trovando vecchi tunnel, attrezzature e munizioni nella giungla circostante.

Alcuni musei locali sembrano essere poco più che discariche di tali reliquie.

DOPO UN VIAGGIO A quasi 40 ore dal Regno Unito, il mio primo giorno al Rapopo Plantation Resort è stato un po' confuso, ma sono stato accolto con acqua ghiacciata di cocco, il personale mi ha fatto una serenata e ovviamente una ghirlanda di fiori.

Il resort si trova nella periferia meridionale di Rabaul. La zona vede pochi turisti, quindi ci sono pochi posti in cui soggiornare.

Rapopo sembra essere uno dei posti più belli, ma i pochi altri turisti che ho incontrato erano espatriati o in mini-vacanze lontano dalle miniere o piantagioni locali, il principale commercio di PNG.

Gavin, owner of Rabaul Kokopo Dive Centre and formerly a naval officer in Australia, had spent the past two years operating what is one of only a couple of dive-centres in the area, and the only one PADI-affiliated. It operates three fast boats that can get you to many of the sites within 30 minutes.

My first day’s diving was on a wall at a local island called Little Pigeon. The water was around 30°, so board-shorts and rash vest were the order of the day.

The reef seemed healthy, with lots of coral encrusted with sponges and fans down as far as I could see.

Mi aspettavo una visibilità leggermente migliore, ma non mi lamentavo. Crinoidi colorati disseminavano le deliziose barriere coralline e adoro cacciare tra loro piccole creature.

Almost at once I spotted a perfectly camouflaged shrimp hiding in the outstretched arms of its accommodating host. This pretty dive washed the cobwebs from my jet-lagged head.

Pigeon Island ospita anche un relitto: non un relitto della Seconda Guerra Mondiale, ma un grande peschereccio affondato a metà degli anni '2. La corrente era forte e rendeva l'immersione impegnativa.

Avevamo programmato di andare un po' più a nord verso Rabaul per immergerci nel “Deep Zero”, uno dei tanti relitti di aerei della zona. Questo caccia Mitsubishi, abbattuto in una delle tante battaglie su Rabaul, si trova appena fuori dalla spiaggia a circa 35 metri.

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Relitto del profondo Zero giapponese.

Molti dei relitti appartengono al proprietario terriero più vicino, quindi abbiamo prima chiesto il permesso a un vecchio seduto sulla spiaggia.

Ci ha detto che suo padre aveva visto l'aereo abbattuto in uno scontro aereo con due caccia alleati più di 70 anni fa.

Il pilota aveva effettuato un atterraggio controllato all'ultimo minuto, quindi sapeva esattamente dove si trovava. Gli abbiamo pagato una piccola somma di denaro e abbiamo continuato con la nostra immersione.

Il relitto era parzialmente sepolto, ma potevo vedere quanto fosse intatto. La visibilità non era eccezionale ed il fondale sabbioso non migliorava le cose ma era visibile tutto il contorno. Avvicinandosi, i dettagli del motore e della cabina di pilotaggio, compresi il sedile e i quadranti, divennero chiari.

Ho guardato nella cabina di pilotaggio e ho immaginato il pilota che lottava per controllare il suo aereo mentre cercava di sfuggire alla grandine di colpi di arma da fuoco. Questa era la prima volta che vedevo un aereo sott'acqua ed era proprio come lo avevo immaginato: una macchina davvero fuori dal suo elemento.

In remote New Britain the availability of dive-gear is limited so technical, extended-range or even nitrox diving isn’t usually an option. My no-decompression time was quickly up, and we ascended slowly up the reef and back to the beach.

Il vecchio era ancora lì e gli ho mostrato le mie immagini del suo Zero. Era al settimo cielo e mi ha detto che non l'aveva mai visto prima.

VOGLIA DI VISITARE più relitti, ho saputo di un biplano marittimo che veniva immerso solo un paio di volte all'anno ma era praticamente intatto. Si trovava a un paio d'ore di navigazione dal resort, oltre il vulcano che aveva causato così tanti danni alla città.

It remains active, with smoke, soot and occasionally fire escaping from the cone. As we passed it, we saw what looked like rubbish floating at the surface. It turned out to be pumice stone ejected from the volcano, some pieces as large as my head.

A volte la marea lo raccoglie in aree che si estendono a perdita d'occhio.

I’ve become used to seeing plastics, but never stones floating at the sea’s surface.

We had only a fisherman way in the distance for company at the remote dive-site. It was still early in the morning when we entered the water but the reef was full of colour and the sun’s rays made those pretty patterns on the coral that only us divers are lucky enough to see.

With the unspoilt coral and fish oblivious to our presence, it felt as if no-one else had ever visited the site. A pair of small reef sharks seemed indifferent.

Non ero sicuro di cosa mi aspettassi, ma sicuramente non era quello che vidi dopo.

Appoggiato in posizione verticale c'era quello che sembrava un biplano completamente intatto. Sebbene ricoperte di corallo e spugne, entrambe le ali erano ancora al loro posto, e anche i delicati montanti che le separavano erano tutti lì. Solo il gigantesco carro sembrava essersi spezzato, anche se era ancora in posizione.

Le persone spesso si riferiscono ai relitti come a musei sottomarini, ma questo lo era davvero. Alcune aree della fusoliera conservavano addirittura la verniciatura originale. Se questo aereo fosse stato in qualsiasi altra parte del mondo sarebbe diventato una mostra sulla terraferma. Noi quattro subacquei fortunati potremmo prenderci il nostro tempo.

Sulla via del ritorno ci fermammo in una piccola baia ai piedi del vulcano per immergerci nel relitto di George, una nave da carico giapponese che un tempo aveva rifornito la guarnigione.

Prende il nome dall'uomo che lo scoprì dopo aver parlato con alcuni membri del suo equipaggio in un bar in Australia negli anni '1960.

The reef dropped off into the depths very quickly, and only the forward sections of the ship were accessible, with the stern dropping beyond 60m.

Il danno della bomba che affondò questa nave era chiaramente visibile, con frammenti di metallo allargati dalla violenza dell'esplosione. Crinoidi e gigantesche spugne a botte ricoprivano la parte superiore del relitto.

La stiva si trovava appena sotto l'area danneggiata e la nave aveva appena consegnato il suo carico o trasportava oggetti deperibili, perché la stiva era vuota.

Durante l'assedio di Rabaul, pochissime navi erano riuscite a sbarcare e i giapponesi si resero presto conto che i sottomarini erano l'unico modo per rimanere riforniti.

Nascosti tra le scogliere ricoperte di vegetazione lungo questo tratto di costa c'erano molti piccoli tunnel in cui i sottomarini scaricavano di notte. Anche se troppo lontano per essere visitato, mi è stato detto di grotte abbastanza grandi da consentire l'affioramento di un sottomarino al suo interno.

Sebbene gran parte di esso sia stato sepolto dall'eruzione vulcanica degli anni '1990, il porto conteneva molte delle navi da guerra giapponesi destinate a essere la ciliegina sulla torta per i miei pochi giorni in Nuova Britannia.

Sfortunatamente il GPS di Gavin ha smesso di funzionare a questo punto, e le posizioni non erano conosciute con sufficiente precisione per fare un tentativo di immergersi e dare un'occhiata.

ABBIAMO DECISO DI RINUNCIARE the harbour and head south to two sites that Gavin knew had some unexploded ordnance and another fighter plane. On the way we stopped at another unnamed freighter, named the Sake Wreck after its cargo of bottles that can still be found in the area.

I bambini che giocavano sulla spiaggia a due passi dal relitto erano incuriositi dagli estranei che invadevano il loro parco giochi privato. Questo relitto giaceva a soli 10 metri di profondità ed era in gran parte distrutto, la maggior parte sepolta con solo parti del ponte e delle sartiame sporgenti, ma ciò che restava era diventato una calamita per la vita marina.

Attratto dalle mie bollicine, un branco di pesci pipistrello gigante mi ha salutato non appena sono entrato in acqua e mi ha seguito per quasi tutta l'immersione, come cuccioli in attesa di dolcetti.

Ero in acqua con altri due subacquei ma sembrava che non volessero fare amicizia con loro.

Molti altri pesci e creature fanno di parti di questo relitto la loro casa: giganteschi pesci coccodrillo e pesci pietra aspettano piccoli pesci. Nudibranchi colorati strisciavano sulla sabbia e pesci esca argentati volteggiavano ipnotici attorno a uno degli alberi.

We headed south, on the fringing reef that jutted out a long way before it dropped into the depths.

Anche in questo caso la visibilità non era eccezionale, con strane particelle fibrose sospese nell'acqua. Era un sottoprodotto dell'industria locale del cocco o del vulcano? Nessuno sembrava saperlo.

The reef was full of life. Silvertip sharks and jack patrolled below me, causing the reef fish to panic and seek cover all around me. Colourful crinoids stretched their arms to collect their food.

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Coda molto cresciutapinna di una delle bombe da 500 libbre.

A circa 20 metri su un pendio di macerie, Gavin era entusiasta di mostrarmi quello che sembrava un piccolo affioramento di corallo morto. Non sono riuscito a capirlo finché non ho capito che eravamo qui per cercare bombe inesplose, e questa era la coda...pinna di uno di quei 500 libbre che non colpiva mai il bersaglio.

Mi aspettavo che quella grande bomba dall'aspetto classico fosse posizionata ordinatamente sulla sabbia, ma queste erano quasi completamente sepolte tra macerie e sabbia: sei di esse erano distanziate per diverse centinaia di metri. Se li avessi incontrati nel Regno Unito, come fanno i subacquei, sarebbe stata istituita una zona di esclusione e sarebbero stati inviati degli artificieri per renderli sicuri, ma in PNG sono solo un'altra attrazione turistica.

LA MIA IMMERSIONE ULTIMA in New Britain came to an end as I was taken up on the reef-top to see yet another wrecked Zero.

Sebbene fosse in condizioni peggiori delle altre in cui mi ero immerso, ciò che restava della fusoliera sembrava che qualcuno l'avesse appena lucidata appositamente per la mia visita.

0319 png zero superficiale
Il relitto superficiale dello Zero.

Sitting at only about 4m, this would be a perfect snorkelling spot. The propeller, engine and tail were missing and perhaps had been salvaged long ago but, exposed on this shallow reef since the war, I was impressed that even this little bit of the plane had survived. It was a lovely way to finish my week in Rabaul.

Avevo perso molti dei siti in cui volevo immergermi nella zona, ma il mio viaggio non era stato sprecato: mi ha aperto gli occhi su una parte della storia di cui sapevo poco. Molti dei relitti sono stati dimenticati o devono ancora essere ritrovati.

La nuova barca di Gavin è arrivata il giorno della mia partenza, dotata di sonar a scansione laterale che spera di utilizzare per tracciare completamente il fondale marino intorno a Rabaul. Mentre scrivo, ha già scoperto alcuni nuovi relitti.

Il turismo qui è ancora agli inizi, e se vuoi andare da qualche parte senza tutto lo sfarzo e lo sfarzo che possono far sembrare un po' eccessivi altri luoghi, ora è il momento di andare.

FATTO

COME ARRIVARE>Saeed ha volato via Singapore con BA, ma sono possibili rotte via Filippine, Giakarta e Australia. Da Singapore prese l'Air Niugini per Port Moresby, poi un breve volo interno per Rabaul. I visti turistici sono disponibili all'arrivo.

IMMERSIONI E ALLOGGIO> Centro immersioni Rabaul Kokopo, rabaul-kokopodive.com; Resort della piantagione di Rapapo, rapopo.com

0319 png file informativo

QUANDO ANDIAMO> Tutto l'anno. Da luglio a gennaio sono considerati i mesi migliori, ma attenzione ai forti alisei dei mesi di gennaio e luglio. La temperatura dell'acqua è compresa tra 29 e 31°C.

SALUTE> I farmaci antimalarici sono molto importanti. Al momento della visita di Saeed la struttura iperbarica di Port Moresby era fuori servizio, quindi la camera più vicina era in Australia. Una buona assicurazione è vitale.

I SOLDI> PNG Cina.

PREZZI> I voli di Saeed costano £ 1650. Dive Worldwide può personalizzare pacchetti per ammirare i relitti e le barriere coralline di Rabaul come parte di una "PNG Adventure" di 20 giorni in due centri gemelli da £ 5395, inclusi voli, soggiorni di 16 notti, 20 immersioni in barca, la maggior parte dei pasti e trasferimenti, diveworldwide.com

Informazioni sui VISITATORI> papuanewguinea.travel

Il video del subacqueo che tocca lo squalo balena si traduce in una bella #notizia #scuba

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