Il milite ignoto: Immersione con l'Anna Sofie

Relitto dell'Anna Sofie
Relitto dell'Anna Sofie

STUART PHILPOTT è alla ricerca di una pistola legata a un mistero di 100 anni quando si tuffa in un relitto al largo di Padstow in Cornovaglia

Il richiamo di un mistero vecchio di 100 anni era semplicemente troppo per essere ignorato. Steve "Hutch" Hutchinson, il proprietario della Harlyn Dive School, mi aveva invitato per una giornata di immersioni sul Anna Sofia, situata al largo di Padstow in Cornovaglia. IL Prima guerra mondiale Il relitto aveva recentemente fatto notizia nelle notizie locali a causa di una lapide senza targa nel cimitero locale, quindi è qui che inizia la mia storia...

La lapide che aveva oscurato quella del “milite ignoto”
La lapide che aveva oscurato quella del “milite ignoto”

Pietra misteriosa

Oscurata dalla lapide più decorata della tomba del soldato William Moor c'era un'altra tomba più piccola e insignificante, quella di un soldato "sconosciuto". Per quasi un secolo, la pietra su cui era inciso “un Royal Marine della Grande Guerra” era rimasta un mistero. Ma dopo un astuto lavoro investigativo, il presidente del Padstow Museum John Buckingham e lo storico del Sussex Peter Smith avevano svelato la vera identità del morto.

La nave mercantile armata da 97 metri e 2,577 tonnellate Anna Sofia stava tornando in Galles in zavorra il 23 luglio 1918 quando, senza preavviso, fu silurata dall'U-Boot U-55, comandato dal famigerato Kapitanleutnant Wilhelm Werner.

L'equipaggio di circa 70 persone, compreso l'artigliere della marina Pte William Moor gravemente ferito, era riuscito a fuggire sulle scialuppe di salvataggio ed era stato recuperato in mare. Circa 19 giorni dopo, il milite ignoto si era arenato sulla spiaggia di Padstow, ma il corpo gravemente decomposto non poteva essere formalmente identificato, quindi fu sepolto vicino a Pte Moor senza un nome sulla lapide. 

John e Peter avevano frugato negli archivi storici, nei documenti militari e nei rapporti locali, raccogliendo prove sufficienti per dimostrare che il soldato non identificato era in realtà il caporale William Whitmore, 42 anni, che era stato anche lui a bordo della nave. Anna Sofia quando affondò.

Dopo 100 anni di speculazioni, i discendenti della famiglia del caporale Whitmore avevano finalmente la storia completa. Dopo questa scoperta è stata collocata nel cimitero una nuova lapide su cui è inciso il suo nome.

Oblò di Anna Sofie
Cabina con oblò della Anna Sofie

Dal luglio 1916 al novembre 1918, U-55 completò con successo 14 pattuglie, affondando un totale di 64 navi per lo più disarmate, comprese navi ospedale (133,742 tonnellate).

Durante i processi per crimini di guerra di Lipsia alla fine della prima guerra mondiale, il Kapitanleutnant Werner fu accusato di numerose atrocità, compreso l'assassinio dell'intero equipaggio delle SS Torrington tranne il capitano, che è stato preso in ostaggio. Si sosteneva che l'equipaggio catturato di 32 persone fosse stato allineato sul ponte di prua dell'U-Boot prima che Werner desse l'ordine di immergersi, annegandoli senza dubbio tutti.

Ma prima che il processo si concludesse, il capitano del sottomarino senza scrupoli era fuggito in una piantagione di caffè in Brasile. Anni dopo tornò in Germania, dove morì nel maggio 1945 all'età di 57 anni.

Il relitto “sconosciuto”.

Sembra che anche il relitto stesso avesse già suscitato scalpore in precedenza. Hutch ha detto che ci sono stati rapporti contrastanti riguardo alla sua vera identità, e molti subacquei la pensavano così Anna Sofia era il piroscafo da carico Poldown.

Hutch aveva continuato a cercare prove e nell'aprile 2011 aveva trovato il numero di serie 1275MC stampigliato su una valvola del vapore, confermando che il relitto era effettivamente quello Anna Sofia. Aveva riferito i suoi risultati all'ufficio idrografico (UKHO) e i registri erano stati aggiornati. 

Anche se l' Anna Sofia è ricco di storia, non era una scelta popolare tra i subacquei locali. "È visto come un relitto 'di mezzo': è un po' profondo per la maggior parte dei subacquei", ha detto Hutch. "Gli utenti di Scooby Doo preferiscono 30 metri o meno, ed è troppo superficiale per la maggior parte dei tecnici."

Hutch ha registrato più di 100 immersioni sul relitto dall'inizio degli anni '1990. I ritrovamenti hanno incluso un numero considerevole di bossoli, oblò e componenti di motori in ottone. Ma il prezioso cannone da 4 pollici equipaggiato dal cannoniere della marina William Whitmore deve ancora essere trovato. 

Immersione nel relitto dell'Anna Sofie
Immersione nel relitto dell'Anna Sofie

Il relitto si trova nel mezzo della Padstow Marine Conservation Zone. "Si trova proprio accanto alla parete della barriera corallina, quindi è difficile per le barche trovarlo e poi, se lo trovano, molti subacquei non vanno alla fine della linea di tiro e si gettano sulla barriera corallina, mancando il relitto." ”, mi ha detto Hutch.

Avevamo programmato di fare due immersioni nel sito nello stesso giorno, il che significava catturare entrambe le maree lente. Questo mi darebbe sei ore buone per scaricare il gas tra un'immersione e l'altra.

Il RIB da 8 metri della Harlyn Dive School, dotato di un singolo fuoribordo da 250 CV, ha coperto il viaggio di 8.5 miglia da Rock Beach al relitto in 20 minuti netti. Ero equipaggiato e rotolavo in mare alle 10.45:XNUMX.

La mia prima immersione, con Andrew St John Ricks, è stata in acqua alta, ad una profondità massima di 43 metri. Avevamo concordato di iniziare a centro barca e poi proseguire verso prua.

Sono rimasto deluso dalla visibilità, che ha raggiunto i 4-5 m. L'alta marea è solitamente migliore della bassa acqua, quindi questo non era di buon auspicio per la mia seconda immersione nel tardo pomeriggio (l'ultima volta che avevo visitato Rock per immergermi a ss. Sphene, ci siamo goduti più di 10 metri). 

Hutch aveva abbassato la linea di tiro all'incirca a centro nave, sul lato sinistro. Ho seguito Andrew fino alla barriera corallina e ho intravisto un oggetto allungato a forma di bomba che si è rivelato essere un elemento riscaldante di qualche tipo. L'involucro esterno era marcito e potevo vedere chiaramente una forma elicoidale all'interno.

Superammo due grandi caldaie, ci fermammo davanti a un'elica a quattro pale (presumibilmente un'elica di riserva conservata nella stiva) per una foto o due, e poi ci dirigemmo verso prua. 

Le luci della mia macchina fotografica illuminavano un'enorme piastra di metallo rosso ruggine carica di stelle marine colorate. Aragoste e gronghi facevano capolino dai recessi più bui: non mancava la vita marina.

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In posa sul relitto

Abbiamo indagato su alcuni argani, una bitta con una granseola in agguato in cima e un pezzo di catena dell'ancora. La forma appuntita della prua era crollata, così come gran parte della sovrastruttura circostante.

Alla fine siamo tornati alle caldaie, che era il punto più alto del relitto, a 5 metri dal fondale marino. L'immersione era durata 38 minuti e c'erano stati molti pezzi interessanti che tenevano occupata la mia macchina fotografica. Gli unici aspetti negativi erano i limiti di tempo e la scarsa visibilità.

Immersione seconda

Il ritmo è aumentato notevolmente durante la mia seconda immersione in acque basse fino a una profondità massima di 38 m, questa volta con Hutch come guida. Il lato positivo è che la visibilità subacquea era molto migliore del previsto, ma alle 5:XNUMX c'era meno luce ambientale con cui giocare.

Volevo ripercorrere le aree già visitate con Andrew prima di dirigermi verso poppa, timone ed elica, ma provare a fotografare l'intera lunghezza del relitto e comporre le foto in 20 minuti era un po' troppo ottimistico.

Il massiccio motore a tripla espansione prodotto da Blair & Co, che Hutch trova così impressionante, torreggiava sopra di noi. Sono riuscito a comporre una silhouette suggestiva del blocco e dei pistoni con Hutch in primo piano.

Dopo aver fatto una breve deviazione verso la caldaia dell'asino, abbiamo attraversato l'albero di trasmissione e ci siamo diretti a poppa. Speravo che l'elica gigante potesse realizzare una bella ripresa grandangolare, ma per quanto riguarda le inquadrature con l'elica, non sarebbe stato facile.

Non c'era spazio per incastrarmi dietro l'elica e sparare verso la luce, quindi ho dovuto accontentarmi di uno scatto con uno sfondo scuro, che illuminava tutte le particelle di limo come una tempesta di neve. Hutch si era mosso a un ritmo fulmineo e cominciavo a sentire un po' di nausea per lo sforzo eccessivo.

Siamo passati vicino alla parete della barriera corallina nel nostro viaggio di ritorno verso la linea di tiro. Hutch indicò una fila di antenne sporgenti, che si rivelò appartenere a gamberi, e sembravano tutte di buone dimensioni "commestibili". Questa era la prima volta che vedevo questa specie nelle acque del Regno Unito.

Sfortunatamente, non c'era tempo libero per le foto, perché la mia decorazione stava già iniziando a crescere. Circa 44 minuti dopo, abbiamo raggiunto la superficie.

Col senno di poi

Su entrambi Anna Sofia immersioni, ho usato una miscela nitrox 28. Col senno di poi, un riempimento trimix debole sarebbe stato probabilmente un'opzione migliore per una testa più chiara.

Mi è davvero piaciuto passare la giornata con Scuola di immersioni Harlyn, che ha sede a Rock, e Hutch e Andrew si sono rivelati la perfetta combinazione di guida e modello. Quindi nessuna lamentela da parte mia, anche se penso che le mie foto avrebbero potuto essere migliori, ma cosa c’è di nuovo?

Esplorare le acque
Vita marina sull'Anna Sofie

Da un punto di vista storico, l’angolazione del soldato sconosciuto aveva reso le immersioni molto più interessanti, anche se ero un po’ deluso dal fatto che non avessimo trovato il cannone sul ponte.

Almeno il mistero vecchio di 100 anni era stato risolto e la famiglia del caporale Whitmore aveva ottenuto una conclusione. Di sfuggita, Hutch menzionò che al largo di Padstow giacevano numerosi relitti di sottomarini tedeschi, uno dei quali aveva un cannone molto fotogenico ancora intatto. La tentazione può essere una cosa terribile!

Fotografie di Stuart Philpott

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