Sacrificio, sicurezza e rifugio

Veduta del relitto poco profondo del Prinz Eugen.
Veduta del relitto poco profondo del Prinz Eugen.

SUBACQUEO DEL PACIFICO

There are a number of extraordinary historical legacies to explore in the Marshall Islands, says MARK B HATTER. Ship and aircraft wrecks, great vis and pristine reef, anyone?

Subacqueo e ventilatore marino su una delle pareti senza nome nell'atollo di Rongelap.
Subacqueo e ventilatore marino su una delle pareti senza nome nell'atollo di Rongelap.

Nella mia ricerca di fotografare ogni specie di pesce pagliaccio per un libro da tavolino che spero di pubblicare un giorno, avevo ancora sette destinazioni nell'Indo-Pacifico da visitare.

Così, due anni fa, ho iniziato a programmare un viaggio nella Repubblica delle Isole Marshall, nel Pacifico centro-occidentale, patria esclusiva del pesce pagliaccio a tre bande.

Ho pensato che la migliore opportunità per trovarlo (e l'investimento migliore) sarebbe stato da una crociera subacquea piuttosto che tramite gite di un giorno da un negozio di immersioni, ma la mia ricerca iniziale su Google non ha rivelato alcuna operazione di crociera subacquea sportiva nelle Isole Marshall.

Quello che ho trovato è stato il sito web di Martin Daly, che pubblicizzava charter di surf e immersioni tecniche sui relitti profondi dell'atollo di Bikini. Così ho contattato Daly e gli ho chiesto se fosse interessato a organizzare un charter esplorativo di 10 giorni per immersioni sportive nelle isole.

“Possiamo farcela”, ha risposto con entusiasmo. “Trovare il tuo pesce pagliaccio non sarà un problema. Inoltre, abbiamo un sacco di relitti della Seconda Guerra Mondiale in cui immergerci e, secondo me, la migliore visibilità al mondo al di fuori delle lagune."

In senso orario da in alto a sinistra: granchio Pocillopora; pesce farfalla reticolato; gamberetti commensali; Pesce freccia Helfrichi.
In senso orario da in alto a sinistra: granchio Pocillopora; pesce farfalla reticolato; gamberetti commensali; Pesce freccia Helfrichi.

Mi spiegò che poiché la pesca commerciale non era consentita nella nazione, avrei visto molti squali sulle barriere coralline esterne. “Abbiamo il più grande santuario degli squali al mondo”, mi ha detto – l’area di 770,000 miglia quadrate è stata designata dal governo nel 2011.

Mi ha avuto, ovviamente, con la sua garanzia sul pesce anemone.

Con la prospettiva di visibilità illimitata, pareti a picco, passaggi stretti, squali santuario, pesci pagliaccio endemici e relitti della Seconda Guerra Mondiale in abbondanza, non è stato difficile trovare nove compagni di immersione con cui dividere il costo del noleggio della Daly's Indies Surveyor.

Le Isole Marshall si trovano a 2400 miglia a sud-ovest delle Hawaii e, nonostante coprano un'area così vasta, la loro superficie è di soli 70 miglia quadrate. Tuttavia, essendo stati il ​​punto focale di importanti eventi storici, li rendono un'attrazione per i subacquei più esperti.

Nel periodo 60-80 anni fa, l'occupazione militare di Kwajalein da parte dei giapponesi e gli USA nel dopoguerra, durante la Seconda Guerra Mondiale, e i test nucleari statunitensi sull'atollo di Bikini, hanno lasciato un'abbondanza di reperti bellici e mezzo secolo di isolamento su alcuni degli atolli, a causa della contaminazione nucleare.

Avanti veloce fino ad oggi e le brutali cicatrici della storia offrono opportunità per la nostra squadra di sub. L'atollo di Bikini è stato aperto alle immersioni tecniche per più di un decennio e l'atollo di Rongelap è ora sufficientemente sicuro da supportare una nascente popolazione di marshallesi e consentire alla nostra barca un passaggio sicuro verso siti di immersione che forse non sono mai stati visitati prima.

Atollo Kwajalein

La nostra avventura è iniziata con tre giorni di immersioni nella laguna di Kwajalein, uno degli atolli più grandi del mondo.

Strategicamente importante per i giapponesi durante la seconda guerra mondiale, almeno inizialmente, dopo aver perso le Isole Salomone e la Nuova Guinea a favore degli Alleati, il comando giapponese scelse di radunare risorse belliche in esaurimento più vicino a casa e dichiarò le Isole Marshall “sacrificabili”.

Anche così, il consiglio di guerra giapponese voleva imporre un tributo a qualsiasi forza americana d'invasione e difese Kwajalein con 28,000 soldati.

Senza aerei o navi da guerra navali (solo mercantili e piccole cannoniere nella laguna) come supporto, non potevano competere con la Marina e i Marines statunitensi durante i due mesi dell'operazione Flintlock per riconquistare le Isole Marshall.

Entro il 4 febbraio 1944 Kwajalein era stata messa al sicuro dagli americani.

Settantacinque anni dopo, la laguna è costellata di dozzine di relitti della Seconda Guerra Mondiale ben catalogati e di centinaia di aerei statunitensi affondati dopo la guerra, offrendo ai subacquei la rara opportunità di visitare un periodo turbolento della storia mondiale.

We kicked off our expedition with a check-out dive on one of the lagoon’s most notable war relics, the Prinz Eugen, a German war prize captured by the Allies in Europe and towed to Bikini after the war to be used as a nuclear weapons-testing prop.

Ironicamente, la nave lunga 207 metri sopravvisse a due detonazioni senza affondare. Sfuggendo alla morte come Rasputin, fu rimorchiata a Kwajalein per ulteriori studi.

Ma lo scafo, indebolito dalle esplosioni nucleari, ha sviluppato una falla. Ormai troppo contaminata per essere abbordata, la nave alla fine si capovolse e affondò su un pendio sabbioso a 36 metri, con la prua appoggiata sul fondo.

An easy dive and a great place to check our kit, the wreck is not particularly photogenic beneath the surface. However, at low tide, two of three propellers break the surface, creating an opportunity for cool split-level work with wide-angle lenses behind super-wide dome-ports.

Our next dive was on the Palawan, a Philippines engine freighter captured by the Japanese and used by the Imperial Navy.

Si trova in posizione verticale a 45 metri appena a nord dell'isola di Bigei e, anche se della struttura rimane poco, la grande ruota ricoperta di colorata vegetazione marina al centro della nave offre splendide immagini grandangolari.

Proseguendo verso nord, l'Akibasan Maru da 115 metri si trova in posizione verticale a 49 metri. Si ritiene che fosse appena arrivata con rifornimenti dalla laguna di Chuuk quando fu attaccata il 31 gennaio 1944. La nave subì tre colpi diretti da un aereo statunitense e affondò in cinque minuti.

Secondo quanto riferito, le stive sono ancora cariche di beni di rifornimento, ora solo manufatti, come ali e pontoni di idrovolanti, bottiglie di birra e sakè. Mi mancavano, ma le colonie di spugne color pastello a centro nave mi hanno tenuto occupato per gran parte dell'immersione.

La sezione dell'arco Eiko Maru.
La sezione dell'arco Eiko Maru.

Probabilmente i migliori relitti si trovano al confine settentrionale della laguna, incluso l'Eiko Maru di 104 metri. Si pensa che la nave sia stata attaccata vicino all'isola di Kwajalein, ma sia riuscita a raggiungere l'estremità nord della laguna prima di affondare in posizione verticale sul fondo sabbioso a 40 metri.

With its two kingposts amidships and 3in bow gun, we decided before the dive to split into two groups, allowing everyone shots of the gun without foto-bombing each other.

From the gun I moved amidships to an open hold with what appeared to be a large hole blown into the side hull. It looked like the product of a dive-bomber torpedo. I was pondering how the Eiko’s sailors felt while under attack when one of my buddies circled outside the hull and framed nicely for an image, breaking me from my sombre thoughts.

I naufragi erano fantastici, ma il cimitero degli aerei, appena al largo dell'isola di Roi Namur, anch'esso all'estremità settentrionale dell'atollo, era fantastico! Dopo la guerra furono affondati su una superficie di quasi 2 miglia quadrate 120-150 aerei statunitensi, troppo costosi per essere rispediti negli Stati Uniti.

Spogliati dei motori e delle parti critiche, furono spinti dalle chiatte nella laguna. A 35 metri il cimitero comprende bombardieri Mitchell B-25, bombardieri in picchiata Douglas Dauntless, F4U Corsairs e Hellcats.

Douglas Dauntless in posizione verticale nel cimitero degli aerei a Kwajalein.
Douglas Dauntless in posizione verticale nel cimitero degli aerei a Kwajalein.

Stranamente, mentre 70 anni di ossidazione hanno messo a dura prova le navi giapponesi, molti aerei sono sorprendentemente puliti, con poca crescita marina. I miei preferiti sono gli aerei ancora a muso in giù sul fondo, come se fossero in un'ultima corsa di bombardamento in picchiata.

Dopo tre giorni di immersioni tra i relitti della laguna di Kwajalein, era tempo di navigare verso nord verso l'atollo di Rongelap. La sua storia è ancora più oscura di quella di Kwajalein devastata dalla battaglia e offre un assaggio di vere e proprie immersioni esplorative.

Atollo di Rongelap

Il 1° marzo 1954 l'esercito americano ha fatto esplodere un ordigno termonucleare da 15 megatoni sull'atollo di Bikini, nome in codice Castle Bravo. La palla di fuoco di 4.5 miglia di diametro, formata entro un secondo dall'esplosione, era visibile su Kwajalein, a 250 miglia di distanza.

L’esplosione ha vaporizzato due isole Bikini, ha fatto esplodere un cratere profondo 76 metri e largo 2000 metri nell’anello dell’atollo e ha formato un fungo atomico che raggiungeva quasi nove miglia nel cielo.

Mentre gli isolani dell’arcipelago segnalavano “il sole che sorgeva a ovest”, i residui contaminati della nube iniziarono a far cadere detriti radioattivi, fino a 2 cm di profondità, su Rongelap e sulla sua popolazione impreparata, 95 miglia a est.

Sessant'anni, miliardi di dollari e decenni di bonifica hanno reso Rongelap nuovamente sicuro per l'abitazione umana. Una piccola popolazione di Marshallesi ha rimpatriato Rongelap per ristabilire uno stile di vita storico, perduto da tanto tempo.

Because it’s safe for the islanders, it was also safe for the Indies Surveyor to explore the passes, slopes, walls and reef crowns around the atoll.

Il nostro equipaggio aveva esaminato in anticipo le carte di più di una dozzina di siti di immersione, la maggior parte senza nome e molti probabilmente non avevano mai visto un sub. E nei cinque giorni successivi avremmo girato le rapide ai passaggi con le maree in arrivo, visitato pareti verticali mai immerse prima ed esplorato giardini di corallo che rivaleggiano con qualsiasi altro al mondo.

Siamo arrivati ​​a Rongelap prima del previsto. Il mare era calmo e un buon juju ha prodotto una coppia di grossi tonni pinna gialla tirati con lenze a mano dietro il geometra, sollevando la domanda su cosa viene prima: sashimi a colazione o immersioni? Il tonno poteva aspettare.

We iced the catch, kitted up and rolled into impossible 50m visibility at 8am. We were greeted by grey reef, then silvertip sharks as we descended through 35m.

The quarter-moon phase generates a mild current, and we drifted across a beautiful spur-and-groove reef towards a distant pass. I was shooting wide-angle, but noted the 7cm Helfrichi dartfish hovering above small, sandy pockets on the slope, which was now near-vertical, at 30m. I saw too many fish that were new to me and my image library, so decided to shoot macro on the next dive.

Con il tempo di fondo e il nitrox in declino, mi sono fatto strada verso la sommità del pendio, dove la copertura corallina era densa e diversificata. Alla fine li ho visti. A 20 metri, in un'ampia conca sabbiosa, una coppia di anemoni perlati ospitava famiglie di pesci pagliaccio a tre bande!

I had the wrong kit, but hoped to get a few shots by carefully placing the glass of the dome-port millimetres from the animals. It appeared to be a good omen; it was our first dive on the outer reef, and I had already found the underlying purpose for pulling this trip together.

As it happened, we later found that this reef was the only known location for the three-band anemonefish. After several additional days’ searching for the fish at other sites, the group was kind and agreed to return to this reef, allowing me to capture more images with my macro kit.

Abbiamo terminato la nostra immersione on a shallow corner of reef at the mouth of the pass, where the current had accelerated sharply due to the venturi effect created by the tidal bore pushing against the narrow, shallow pass opening.

Abbiamo trovato rifugio dalla corrente in piccoli anfiteatri sotto le creste di dense formazioni coralline fuori dal passo, e ci siamo soffermati lì a fotografare i tanti pesci colorati.

Next morning we steamed to West Pass, a remote, deep, narrow channel between the lagoon, reef crown and open ocean on the western ring of the atoll.

Non c'erano altri passaggi nelle vicinanze e ci aspettavamo un'esperienza di immersione "spara alle rapide" con la marea in arrivo.

We were not disappointed. While the current was too strong for most reef-building corals, the walls were covered with orange-pastel sea life, coral-like in nature but unknown to all of us. As on all the other dive-sites on the outer reefs, the ubiquitous sharks followed curiously.

Nel 2016 il Pacifico centrale, insieme a gran parte del mondo, ha vissuto un significativo ed esteso evento di acqua calda che ha messo a dura prova la popolazione corallina delle Isole Marshall. Al momento del nostro viaggio nel 2018, a meno che tu non conoscessi gli indicatori rivelatori del danno da sbiancamento, avresti creduto che la maggior parte dei siti in cui ci siamo immersi fossero minimamente, se non completamente, inalterati.

Tuttavia, poiché esploravamo nuovi siti ogni giorno, ci aspettavamo e ci siamo imbattuti in due barriere coralline gravemente danneggiate e che faticavano a riprendersi, come evidenziato dall’abbondanza di macroalghe che inibiscono la nuova colonizzazione dei coralli.

Eppure la maggior parte dei luoghi in cui ci siamo immersi erano in condizioni eccellenti, ben sulla strada del recupero, come misurato dal numero di colonie di coralli delle dimensioni di un pugno stabilite tra colonie più vecchie e più grandi che erano sopravvissute all’evento di acqua calda.

On the fourth day, we discovered something incredibly rare: a spectacular reef with the most dense, colourful and diverse coral coverage that any of us had witnessed anywhere in more than a decade. It was stunning!

Beginning with an open forest of table corals, many 2m in diameter, and building to an impenetrable plateau of hard corals, this reef surely set a gold standard in reef health. Everything was big, healthy and colourful, including a century-old giant clam. It left me hopeful that even under the deadly impact of recent climate-change-driven events, Mother Nature’s resilience can still surprise us.

Atollo di Ailinginae

Otto miglia a ovest di Rongelap, L'atollo disabitato di Ailinginae era il luogo in cui il nostro equipaggio ha "garantito" che il nostro team di immersioni fosse "assolutamente il primo" ad esplorare le sue barriere coralline.

Fino al nostro ultimo giorno, con una lunga traversata verso casa davanti a noi, potevamo permetterci solo due immersioni per esplorare la parete sud dell'atollo. Usando gli stessi criteri per selezionare i siti di immersione su Rongelap, l'Indies Surveyor ci ha indicato una coppia di vincitori.

As at Rongelap the outer wall was a heavy spur-and-groove reef, as was the case at the second site, but with a twist. Near the end of our dive, at 15m, our guide discovered a series of caves and tunnels formed within the wall of the reef.

I followed him down a rabbit-hole, and contorted through the twisting tunnel. I switched on my torch and marvelled at the ancient structure, careful to avoid banging my camera on the brilliantly hued walls.

Alcuni minuti dopo, we popped back out on the reef 5m deeper and 20m from the entrance. Leaving the tunnel, I extinguished my torch and ascended to blue water off the reef for the final time, joining my fellow-divers for a safety stop.

Come il mio computer began to tick down my interval, I could think of no more appropriate ending to an incredible trip, documenting relics of a distant war and exploring places once held off-limits for the darkest of reasons. And all for the sake of the three-band anemonefish.

FATTO

ARRIVARCI: Solo la United Airlines serve le Isole Marshall, volando da Honolulu. I viaggi sono organizzati attorno al servizio a giorni alterni per Kwajalein.

DIVINGALLOGGIO: Geometra delle Indie è confortevole, pulito e sostanzioso, afferma Mark Hatter. Ha cinque cabine doppie e due bagni comuni

0719 Scheda informativa di Marshall
Sacrificio, sicurezza e rifugio 6

QUANDO ANDIAMO: Le immersioni sui relitti a Kwajalein sono possibili tutto l'anno, ma solo luglio-ottobre è abbastanza calmo per raggiungere gli atolli di Rongelap e Ailinginae.

I SOLDI: Dollari americani.

SALUTE: L'Indies Surveyor dispone di una camera di ricompressione e di un equipaggio addestrato a gestirla.

PREZZI: Il noleggio di 10 giorni costa 45,000 dollari USA per un massimo di 10 subacquei, incluso cibo (eccellente, dice Mark), birra, vino e nitrox. Il prezzo di andata e ritorno da Honolulu, Hawaii è di $ 1600. I voli per Honolulu costano da £ 800.

Informazioni sui VISITATORI: Visita il sito web delle Isole Marshall

Il video del subacqueo che tocca lo squalo balena si traduce in una bella #notizia #scuba

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