Gli antichi mostri marini catturavano le balene con trappole?

Ricostruzione digitale di una megattera che si alimenta con una trappola (J McCarthy / Flinders University)
Ricostruzione digitale di una megattera che si alimenta con una trappola (J McCarthy / Flinders University)

When marine biologists first noticed whales “trap-feeding” with mouths wide open at the sea’s surface nine years ago it was thought likely to be a 21st-century phenomenon – but now ancient texts have revealed that the behaviour was probably known about at least 2,000 years ago, but later forgotten.

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I ricercatori della Flinders University nell’Australia Meridionale hanno rintracciato vecchie descrizioni e illustrazioni che sembrano corrispondere alla peculiare strategia di alimentazione, che è stata notata dal 2014 sia nelle megattere nel Pacifico settentrionale al largo di Vancouver che nelle balene di Bryde nel Golfo della Thailandia. Ora pensano che tali prime raffigurazioni potrebbero aver contribuito alla diffusione dei miti dei mostri marini.

Si presumeva che le balene si lanciassero contro la loro preda finché non furono avvistati individui in agguato con le mascelle aperte ad angolo retto, in corrispondenza o sollevate sopra la superficie. Aspettavano per lunghi periodi che banchi di pesci nuotassero o saltassero sopra le loro fauci – nella fatale convinzione di aver trovato un luogo sicuro – prima di chiudere le mascelle sulla preda.

Si pensava che il comportamento potesse essere una nuova risposta al cambiamento delle condizioni ambientali, anche se alcuni scienziati pensavano che potesse essere il risultato del monitoraggio delle balene più da vicino che mai, con l’aiuto di tecnologie discrete come i droni.

L'archeologo marittimo di Flinders, il dottor John McCarthy, notò per la prima volta possibili paralleli mentre studiava i manoscritti norreni del XIII secolo che descrivevano il hafgufa. Queste creature marine rimasero parte dei miti islandesi fino al XVIII secolo, spesso incluse nei racconti a fianco Kraken e sirene.

Un hafgufa, ora pensato per essere raffigurazioni di balene (Flinders University)
Aspidochelone mostrato in un manoscritto della metà del XIII secolo (British Library)

“Mi ha colpito che la descrizione norrena del hafgufa era molto simile al comportamento mostrato nei video delle balene che si nutrono con le trappole, ma all’inizio ho pensato che fosse solo una coincidenza interessante”, afferma il dottor McCarthy. 

“Una volta che ho iniziato ad approfondire la questione e a discuterne con colleghi specializzati in letteratura medievale, ci siamo resi conto che le versioni più antiche di questi miti non descrivono affatto mostri marini, ma sono esplicite nel descrivere un tipo di balena.

“È stato allora che abbiamo iniziato a interessarci davvero. Più lo indagavamo, più le connessioni diventavano interessanti e i biologi marini con cui abbiamo parlato trovavano l’idea affascinante”.

Reale e mitico

I manoscritti norvegesi avrebbero attinto a precedenti testi “bestiari” medievali che catalogavano animali sia reali che mitici. Questi includono le descrizioni dei hafgufa-Like aspidochelone, creature che si dice a volte emettano un profumo per attirare i pesci verso le loro bocche fisse. 

Alcune balene producono il prezioso ingrediente profumato dell'ambra grigia e talvolta espellono anche la preda filtrata come un modo per attirarne di più attraverso il suo profumo.

Diagramma che mostra l'alimentazione con la trappola della megattera: la mascella è a filo con la superficie o sollevata sopra di essa (J McCarthy)
Diagramma che mostra le tecniche di alimentazione con trappole per le megattere (J McCarthy / Flinders University)

"È emozionante perché la questione di quanto tempo le balene hanno utilizzato questa tecnica è la chiave per comprendere una serie di questioni comportamentali e persino evolutive", ha affermato la dott.ssa Erin Sebo, professoressa associata di letteratura e lingua medievale di Flinders e coautrice dello studio.

“I biologi marini avevano ipotizzato che non ci fosse modo di recuperare questi dati ma, utilizzando manoscritti medievali, siamo stati in grado di rispondere ad alcune delle loro domande.

L'Aspidochelone simile a una balena, dal Physiologus di Berna (Bern
Biblioteca dell'hamburger)
Conosciuto o sospettato Aspidochelone da manoscritti medievali (Biblioteca Bodleiana / Oxford Merton College / Burgerbibliothek di Berna)

"Abbiamo scoperto che i resoconti più fantastici di questo mostro marino erano relativamente recenti, risalenti al XVII e XVIII secolo, e ci sono state molte speculazioni tra gli scienziati sul fatto che questi resoconti potessero essere stati provocati da fenomeni naturali, come le illusioni ottiche". o vulcani sottomarini. 

"In effetti, il comportamento descritto nei testi medievali, che sembrava così improbabile, è semplicemente il comportamento delle balene che noi non avevamo osservato, ma che le persone medievali e antiche avevano osservato." IL nuove scoperte sono stati pubblicati in Scienza dei mammiferi marini.

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