“Abbiamo trovato sostanze inquinanti vietate da tempo a 8,000 metri di profondità”

Oceano al chiaro di luna: gli inquinanti si nascondono nelle profondità

ANNA SOBEK, Professor of Environmental Chemistry and Head of Department of Environmental Sciences at Università di Stoccolma, ha fatto una scoperta agghiacciante

Facevo parte di una squadra di recente scoperto inquinanti prodotti dall’uomo in uno dei luoghi più profondi e remoti della Terra: la Fossa di Atacama, che scende fino a una profondità di 8,000 metri nell'Oceano Pacifico.

La presenza di policlorobifenili (PCB) in una località così remota sottolinea un fatto cruciale: nessun luogo sulla Terra è esente da inquinamento.

PCBs were produced in large quantities from the 1930s to the 1970s, mostly in the northern hemisphere, and were used in electrical equipment, paints, coolants and lots of other products. In the 1960s, it became clear they were danneggiare la vita marina, portando a un divieto quasi globale del loro utilizzo a metà degli anni '1970.

However, because they take decades to break down, PCBs can travel long distances and spread to places far from where they were first used, and they continue to circulate through ocean currents, winds and rivers.

Il nostro studio ha avuto luogo nella Fossa di Atacama, che traccia la costa occidentale del Sud America per quasi 6,000 km. Il suo punto più profondo è profondo quanto l'Himalaya.

Abbiamo raccolto sedimenti da cinque siti nella fossa a diverse profondità, comprese tra 2,500 e 8,085 m. Abbiamo suddiviso ciascun campione in cinque strati, dai sedimenti superficiali agli strati di fango più profondi, e in ognuno di essi abbiamo trovato PCB.

Gli inquinanti si attaccano al plancton morto

In quella parte del mondo, le correnti oceaniche portano in superficie acque fredde e ricche di sostanze nutritive, il che significa grandi quantità di plancton, i minuscoli organismi che si trovano alla base della rete alimentare negli oceani. Quando il plancton muore, le sue cellule affondano sul fondo, portando con sé sostanze inquinanti come i PCB. Ma i PCB non si dissolvono bene in acqua e preferiscono invece legarsi ai tessuti ricchi di grasso e ad altri frammenti di organismi vivi o morti, come il plancton.

Poiché i sedimenti del fondale marino contengono molti resti di piante e animali morti, fungono da importante bacino di accumulo di inquinanti come i PCB. Circa il 60% dei PCB rilasciati nel corso del 20° secolo lo sono immagazzinato nei sedimenti oceanici profondi.

Una fossa profonda come quella di Atacama agisce come un imbuto che raccoglie frammenti di piante e animali morti (quello che gli scienziati chiamano “carbonio organico”) che cadono giù attraverso l’acqua. C’è molta vita nella fossa e i microbi poi degradano il carbonio organico nel fango del fondale marino.

Lumache che si nutrono nella fossa di Atacama, dove sono state trovate sostanze inquinanti a lungo vietate
Lumaca blu che si nutre nella fossa di Atacama (Linley, Gerringer, Ritchie et al)

Abbiamo scoperto che il carbonio organico nei punti più profondi della Fossa di Atacama era più degradato che nei luoghi meno profondi. Alle profondità maggiori si riscontravano anche concentrazioni più elevate di PCB per grammo di carbonio organico nel sedimento. Il carbonio organico presente nel fango si degrada più facilmente dei PCB, che rimangono e possono accumularsi nella trincea.

Uno sguardo al passato

The storage of pollutants means ocean sediment can be used as a rear-view mirror on the past. It is possible to determine when a sediment layer accumulated on the seafloor and, by analysing pollutants in different layers, we can gain information about their concentrations over time.

L'archivio dei sedimenti nella fossa di Atacama ci ha sorpreso. Le concentrazioni di PCB erano più alte nei sedimenti superficiali, in contrasto con ciò che di solito troviamo nei laghi e nei mari. In genere, le concentrazioni più elevate si trovano negli strati inferiori dei sedimenti depositati dagli anni '1970 agli anni '1990, seguite da una diminuzione delle concentrazioni verso la superficie, riflettendo il divieto e la riduzione delle emissioni di PCB.

Per ora non capiamo ancora perché l’Atacama dovrebbe essere diverso. È possibile che non abbiamo osservato il sedimento abbastanza da vicino da rilevare piccole variazioni nei PCB, o che le concentrazioni non abbiano ancora raggiunto il picco in questa fossa profonda.

Queste concentrazioni sono ancora piuttosto basse, centinaia di volte inferiori rispetto a quelle presenti in aree vicine a fonti di inquinamento umano come l' Mar Baltico. Ma il fatto che abbiamo riscontrato qualsiasi tipo di inquinamento dimostra l’entità dell’influenza dell’umanità sull’ambiente.

Quello che possiamo dire con certezza è che più di Prodotti chimici 350,000 attualmente in uso a livello globale hanno il costo di inquinare l’ambiente e noi stessi. Gli inquinanti sono stati ora trovati sepolti sotto il fondo di una delle fosse oceaniche più profonde del mondo – e non andranno da nessuna parte.


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Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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sottovento
sottovento
11 mesi fa

Ora è il momento che il mondo fermi l’inquinamento derivante dall’avido capitalismo e dalle guerre. Ora è il momento di investire nella pulizia del pianeta. L'umanità lo farà? Sì, se ci sono soldi da guadagnare. Abbiamo bisogno di nuove strategie finanziarie, leggi e governance globale che possano consentire che tali cose accadano in ogni angolo e fessura dell’intero pianeta: oceani, mari, montagne e cieli.

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