I coralli del Regno Unito saranno i “vincitori” del cambiamento climatico

vincitori – gorgonia rosa
Gorgonia rosa (Matthieu Sontag)

I coralli molli del Regno Unito saranno resistenti ai cambiamenti climatici, lo prevedono i biologi marini dell’Università di Exeter, che questo mese ha anche segnalato una svolta nell’uso dell’intelligenza artificiale per interpretare con successo il “canto” delle barriere coralline.

Lungi dall’essere eradicata, l’iconica gorgonia rosa (Eunicella verrucosa) is expected to expand its range north around UK and other coasts as global temperatures rise, say the scientists in a new study. Their findings could be used to identify priority areas for protecting the coral.

La specie di ottocoralli vive in acque poco profonde dall'Irlanda nordoccidentale, dall'Inghilterra sudoccidentale e dal Galles fino al Mediterraneo occidentale. Classificata come vulnerabile in tutto il mondo, è elencata come specie di principale importanza in Inghilterra e Galles.

“Abbiamo costruito modelli per prevedere l’habitat attuale e futuro [2081-2100] delle gorgonie rosa in un’area che copre il Golfo di Biscaglia, le isole britanniche e la Norvegia meridionale”, ha affermato l’autore principale, il dottor Tom Jenkins. “Le previsioni del modello hanno rivelato aree attuali di habitat idonei oltre gli attuali limiti settentrionali della gorgonia rosa, in aree in cui le colonie non sono ancora state osservate.  

“Non è chiaro perché le gorgonie rosa non abbiano ancora colonizzato queste aree. Le possibili barriere includono un’insufficiente dispersione delle loro larve e un’elevata competizione tra le specie per lo spazio e le risorse».

Il team ha previsto che l’habitat esistente nel sud-ovest della Gran Bretagna, nelle Isole del Canale e nel nord-ovest della Francia avrebbe continuato ad adattarsi alla specie nei prossimi 60-80 anni, periodo in cui probabilmente si sarebbe diffusa verso nord.

Una diminuzione complessiva dell’habitat adatto nella porzione meridionale dell’area di studio è stata prevista anche per un altro ottocorallo più familiare ai subacquei, le dita dell’uomo morto (Alcionio digitato) – ma anche in questo caso con un concomitante aumento nella parte settentrionale dell’areale della specie.

vincitori: le dita del morto
Le dita del morto (Tote Meerhand)

Octocorals add complexity to reef systems and support marine biodiversity, especially when they form dense forests, and their condition is an indicator of ecosystem health.

“In un mosaico di habitat in rapida evoluzione, alcune specie – in genere quelle che prediligono condizioni più calde – potrebbero risultare “vincitrici” a breve termine”, ha commentato il dottor Jamie Stevens. “Resta da vedere per quanto tempo queste specie potranno continuare ad espandersi e a trarre vantaggio a fronte del riscaldamento accelerato”. Lo studio è pubblicato sulla rivista PeerJ

Orecchio della macchina alla barriera corallina

Another route to tracking reef health is artificial intelligence (AI), according to another scientific team at Exeter. They have trained a computer algorithm to distinguish between the sound of healthy and degraded reefs, using multiple recordings from Indonesia’s Mars Coral Reef Restoration Project.

Le computer was then asked to analyse a host of new recordings – and succeeded in identifying reef health correctly 92% of the time. 

Machine-learning could revolutionise the tracking of progress on reef-restoration projects, because visual and acoustic surveys of reefs typically now rely on labour-intensive methods such as regular surveys by scuba divers. 

“Visual surveys are also limited by the fact that many reef creatures conceal themselves, or are active at night, while the complexity of reef sounds has made it difficult to identify reef health using individual recordings,” said lead author Ben Williams. 

“Our findings show that a computer can pick up patterns that are undetectable to the human ear. It can tell us faster, and more accurately, how the reef is doing.” The study has just been published in Indicatori ecologici.

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