Cosa ha lasciato questi segni? Risolto il mistero delle profondità marine

I risultati che hanno sconcertato gli scienziati per un decennio (NIWA)
I risultati che hanno sconcertato gli scienziati per un decennio (NIWA)

Segni criptici sul fondale marino al largo della Nuova Zelanda orientale, a una profondità di 450-560 metri, hanno fatto sì che gli scienziati si grattassero la testa negli ultimi 10 anni.

I ricercatori che studiavano i filmati di un’indagine sulla biodiversità del 2013 della dorsale sottomarina di Chatham Rise, lunga 600 miglia, continuavano a vedere le impronte dalla forma strana nel sedimento soffice. Non avevano idea di cosa potesse aver lasciato i segni, che variavano in profondità e chiarezza ma generalmente avevano la forma di un ferro o di un ferro di cavallo con una depressione centrale.

Quattro serie di impronte enigmatiche (NIWA)
Quattro serie di impronte enigmatiche (NIWA)

La soluzione alla fine è arrivata grazie a un momento di ispirazione da parte della responsabile della collezione di invertebrati Sadie Mills presso il National Institute of Water & Atmospheric Research (NIWA). Per testare la sua teoria, lei e il suo team hanno chiamato Darren Stevens, uno scienziato della pesca specializzato in animali di acque profonde. 

"Sadie mi ha inviato una serie di immagini del sondaggio e mi ha chiesto se fossero state causate da un topo di acque profonde, noto anche come granatiere", ha detto Stevens.

“Sospettava che ciò che stavamo vedendo lo fosse lebensspuren – che è una parola tedesca che significa “tracce di vita”, riferendosi alla prova fisica della vita lasciata nell’ambiente. Ci siamo chiesti se questi segni potessero essere tracce di un ratto che cerca cibo nel sedimento per il suo prossimo pasto”.

Partite con segni di morsi di granatieri (NIWA)
Partite con segni di morsi di granatieri (NIWA)

Stevens ha sovrapposto le immagini del profilo della testa ventrale di specifici rattail con immagini che mostravano le impressioni del fondale marino più chiaramente definite e il team è stato felice di scoprire che corrispondevano perfettamente.  

"Il motivo per cui potremmo indicare una specie specifica è a causa delle loro caratteristiche uniche della testa", ha detto. “Questi tipi di ratti hanno un muso lungo e una bocca estensibile nella parte inferiore della testa che permette loro di nutrirsi dal fondale marino, cosa che altre specie non fanno. 

“Avevo la sensazione che potesse funzionare, ma sono rimasto davvero sorpreso dal fatto che le immagini del profilo della testa corrispondessero alle impressioni. Siamo stati in grado di fornire prove abbastanza attendibili che queste impressioni sono state fatte da due specie di granatieri”. 

“Questa nuova scoperta potrebbe consentire indagini future per identificare le aree di alimentazione dei sedimenti molli e gli habitat critici per i pesci per queste specie, che sono una parte fondamentale dell’ecosistema”. 

Granatieri o rattail (NIWA)
Granatieri o rattail (NIWA)

La Nuova Zelanda conta più di 70 specie di rattail, che abbondano nell’ecologia delle comunità di acque profonde, responsabili della lebensspuren traccia mentre cercavano prede bentoniche Coelorinchus aspercephalus ed C biclinozonalis.  

"NIWA utilizza una tecnologia chiamata Deep Towed Imaging System (DTIS) per permetterci di vedere il fondale marino con dettagli sorprendenti", ha affermato Sadie Mills. “Quando i nostri ricercatori esaminano questi filmati, spesso vedono segni nel sedimento, ma sfortunatamente la maggior parte di essi sono sconosciuti alla scienza e possiamo solo immaginare cosa potrebbe averli prodotti, per non parlare di trovare prove convincenti.

“È fantastico avere finalmente la conferma di ciò che abbiamo visto sul video in realtà erano dei topi che si nutrivano nel fango. È come ricevere una bella ricompensa alla fine di molti anni trascorsi a guardare filmati DTIS”. 

L'ecologo marino NIWA, il dottor Dave Bowden, ha condotto l'indagine originale nel 2013 ed è stato anche coinvolto nel nuovo studio, pubblicato nel numero di ottobre problema of Ricerca sul mare profondo.

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