Pregiudizi sessuali sulle tartarughe verdi: nuovo motivo di preoccupazione

Due tartarughe verdi (Mark Sullivan / NOAA Fisheries)
Due tartarughe verdi (Mark Sullivan / NOAA Fisheries)

Il futuro delle tartarughe verdi della Terra è in serio dubbio perché nascono troppo pochi maschi per continuare a procreare la specie, ma ora sembra che l'aumento delle temperature globali che causa questo sia solo una parte del problema delle tartarughe.

Era già stato stabilito che le acque più calde aumentano le probabilità che gli embrioni di tartaruga che si sviluppano nelle loro uova nascano femmine, ma un nuovo studio condotto dalla Griffith University nel Queensland, in Australia, suggerisce che l’inquinamento degli oceani sta aggravando questo pregiudizio femminile.

Metalli pesanti come cadmio e antimonio, nonché una serie di contaminanti organici che si accumulano Chelonia mydas le madri tartarughe vengono trasferite nelle loro uova, contribuendo a “femminilizzare” ulteriormente la specie.

Piccoli di tartaruga (Australian Rivers Institute / Griffith University)
È sempre più probabile che i piccoli delle tartarughe siano femmine (Australian Rivers Institute/Griffith University)

Le tartarughe verdi sono elencate come in pericolo di estinzione nella Lista rossa delle specie minacciate dell'IUCN, minacciate di estinzione a causa del bracconaggio, delle collisioni tra imbarcazioni, della distruzione dell'habitat e della cattura accidentale negli attrezzi da pesca, nonché del cambiamento climatico. L’ulteriore minaccia deriva dalla contaminazione degli oceani causata dalle attività umane, come l’estrazione mineraria, il deflusso e i rifiuti urbani.

Nell'ambito del Turtle Cooling Project del WWF-Australia, che sta cercando modi per contrastare la nidificazione di tipo femminile, il team scientifico ha studiato gli effetti dell'inquinamento in un sito di monitoraggio a lungo termine sull'Isola di Heron, un piccolo isolotto di sabbia corallina nella Grande Barriera Corallina meridionale ( GBR). 

Ogni anno tra le 200 e le 1,800 femmine di tartarughe verdi vengono a nidificare lì, con 2-3 femmine che attualmente covano per ogni maschio, un rapporto più equilibrato di quello che si troverebbe più vicino all'Equatore. Nella parte settentrionale della GBR nascono già centinaia di femmine per ogni maschio, dicono gli scienziati.

Monitoraggio delle uova

Gli scienziati hanno raccolto 17 covate di uova entro due ore dalla deposizione e le hanno seppellite accanto a sonde che ne registravano la temperatura ogni ora, sia nel nido che in superficie.

Quando i piccoli sono emersi, è stato determinato il loro sesso e sono state effettuate misurazioni dei livelli di 18 metalli, oltre a contaminanti organici come idrocarburi policiclici aromatici, bifenili policlorurati ed eteri di difenile polibromurato, che si legano ai recettori degli ormoni sessuali femminili. 

Le tartarughe femmine accumulano questi contaminanti nei siti di foraggiamento e le uova in via di sviluppo le sequestrano nel fegato degli embrioni, dove possono rimanere per anni dopo la schiusa.

Piccoli di tartaruga (Australian Rivers Institute / Griffith University)
Piccoli sulla Grande Barriera Corallina (Australian Rivers Institute / Griffith University)

La maggior parte dei nidi produceva prevalentemente femmine, e quanto più estrogenici erano gli oligoelementi, in particolare antimonio e cadmio, trovati nel fegato dei piccoli, tanto maggiore era la tendenza femminile nel nido.

"Abbiamo concluso che questi contaminanti imitano la funzione dell'ormone estrogeno e tendono a reindirizzare i percorsi di sviluppo verso le femmine", ha affermato l'autore dello studio, il dottor Arthur Barraza, ricercatore della Griffith University. Istituto australiano dei fiumi

“Mentre il rapporto tra i sessi si avvicina al 100% di femmine, diventa sempre più difficile per le tartarughe femmine adulte trovare un compagno, il che è particolarmente importante alla luce dei cambiamenti climatici che stanno già rendendo le spiagge di nidificazione più calde e maggiormente influenzate dalle femmine”.

Gli scienziati ora vogliono determinare quali composti specifici modificano il rapporto tra i sessi dei cuccioli, per contribuire a trovare un modo per impedire agli inquinanti di femminilizzare ulteriormente le popolazioni di tartarughe. Il loro studio è pubblicato in Frontiere nella scienza marina.

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