La barriera corallina profonda è la più conosciuta al mondo

A deep-lying coral reef off the south-eastern USA over an area of 10,000sq miles – almost the size of Albania – has been declared the world’s largest such habitat yet discovered.

The reef lies on the Atlantic Ocean’s Blake Plateau, a broad, flat topographical feature with a steep drop-off about 100 miles off the Florida coast.

t has been known about for some years but not its full extent. it is only now that it has been fully mapped and described in a study published this month.

The existence of the reef was reported in mid-2018 on Divernet, a seguito di una spedizione in cui a ne è stata descritta una parte al largo della Carolina del Sud. A quel tempo si prevedeva che si estendesse per almeno 85 miglia.

“For years we thought that much of the Blake Plateau was sparsely inhabited, soft sediment, but after more than 10 years of systematic mapping and exploration, we have revealed one of the largest deep-sea coral-reef habitats found to date anywhere in the world,” announced Kasey Cantwell, operations chief for NOAA Ocean Exploration, which co-ordinated the multi-agency study. NOAA is the USA’s National Oceanic & Atmospheric Administration.

Dati batimetrici multiraggio che mostrano le caratteristiche profonde dei tumuli corallini sull'altopiano di Blake (Sowers et al)
Dati batimetrici a raggi multipli che mostrano le caratteristiche dei tumuli di corallo sull'altopiano di Blake (Sowers et al)

"Studi precedenti avevano evidenziato alcuni coralli nella regione, in particolare più vicino alla costa e nelle acque meno profonde, ma finché non avessimo avuto una mappa completa della regione, non sapevamo quanto fosse esteso questo habitat, né quanti di questi cumuli di corallo erano collegati”, ha detto Cantwell.

Lo studio ha coinvolto più spedizioni, tra cui diverse sulla nave da ricerca NOAA Esploratore di Okeanos e attraverso il progetto a lungo termine Deep Search. 

Milioni di tumuli

Gli scienziati hanno assemblato i dati batimetrici di 31 rilievi di mappatura sonar multi-raggio per produrre la mappa “quasi completa” del fondale marino di Blake Plateau, utilizzando un sistema automatizzato standardizzato per classificare, delineare e quantificare le caratteristiche del fondale marino. Sono state analizzate le immagini di 23 immersioni con sommergibile insieme ai dati di mappatura. 

La ricerca ha identificato 83,908 caratteristiche individuali dei picchi dei tumuli di corallo. L'area quasi continua del tumulo corallino misurava circa 310 x 68 miglia, con un'area centrale ad alta densità di 158 x 26 miglia. Sono state rivelate grandi variazioni nella densità, nell'altezza e nella struttura delle distinte formazioni coralline. 

L'area più grande, conosciuta come Million Mounds, era principalmente composta da Desmophyllum pertusum (chiamato in precedenza Lophelia pertusa), a stony coral usually found between 200 and 1,000m deep in average water temperatures of 4°C.

Its white colouring can make it appear unhealthy but, beyond the reach of the sun, deep-sea corals do not rely on symbiotic algae so do not bleach.

Il sommergibile Alvin raccoglie campioni di Desmophyllum pertusum durante un'immersione anticipata sulla barriera corallina della penisola di Blake (Woods Hole Oceanographic Institution)
Il sommergibile Alvin raccoglie Desmophyllum pertusum samples during an early dive on the Blake Peninsula reef (Woods Hole Oceanographic Institution)

Deep coldwater corals live by filter-feeding biological particles, and provide shelter, food and nursery habitats to other invertebrates and fish.

Si ritiene ora che le popolazioni di coralli e di altre specie di acque profonde siano collegate in aree geograficamente distinte attraverso un processo noto come “connettività” – che, secondo la NOAA, è “importante per prevedere gli impatti delle attività umane sulle comunità coralline e per sviluppare piani solidi per la loro protezione”.

 “Questo sforzo strategico pluriennale e multi-agenzia per mappare e caratterizzare sistematicamente lo straordinario ecosistema corallino proprio alle porte della costa orientale degli Stati Uniti è un perfetto esempio di ciò che possiamo realizzare quando mettiamo in comune le risorse e ci concentriamo sull’esplorazione del 50% circa delle acque marine statunitensi ancora non mappate", ha affermato l'autore principale dello studio Derek Sowers, responsabile delle operazioni di mappatura per il Nautilus Live Fiducia per l'esplorazione oceanica.

“Circa il 75% degli oceani globali non è ancora mappato in alcun dettaglio, ma molte organizzazioni stanno lavorando per cambiare la situazione”, ha affermato Sowers. Lo studio è adesso pubblicato nella rivista scientifica Geomatica.

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