Bret Gilliam: il poliedrico pioniere della subacquea

Bret Gilliam
Bret Gilliam

Il subacqueo statunitense Bret Gilliam, uno dei pionieri più influenti della subacquea e anche uno degli imprenditori di maggior successo del settore, è morto nel Maine in seguito a una serie di malattie all'età di 72 anni.

I successi tuffatori di Gilliam abbracciavano la maggior parte degli aspetti di questo sport. Fisiologicamente imperturbabile dalle immersioni profonde senza l'aiuto di gas misti, ad un certo punto detenne il record mondiale per il subacqueo più profondo in aria, scendendo a 138 m a Roatan nel 1990 e successivamente estendendo questo record a 145 m.

Ma è ricordato soprattutto per il suo ruolo nella divulgazione delle immersioni con miscele di gas attraverso la creazione dell'agenzia didattica Technical Diving International (TDI).

Nato da un comandante navale e da sua moglie presso l'Accademia navale degli Stati Uniti nel Maryland, sulla costa atlantica, il 3 febbraio 1951, Gilliam è cresciuto vivendo sullo yacht a motore che la sua famiglia avrebbe utilizzato anche per trasferirsi da una missione all'altra. Ha detto che sapeva nuotare prima di camminare e che la sua prima parola è stata "barca". 

Era già un abile apneista quando iniziò il suo addestramento subacqueo all'età di otto anni, frequentando un corso organizzato dall'YMCA mentre la famiglia viveva in Florida. Diplomato nel 1960, iniziò a raccogliere pesci per gli acquari municipali, guadagnando abbastanza soldi per gestire la propria barca all'età di 11 anni. 

Gilliam si diplomò al liceo nel 1969 con la reputazione di eccezionale atleta di sport sul campo e surfista semiprofessionista, proseguendo gli studi di storia e scienze politiche all'Università del Maine e al Bowdoin College. 

Durante questo periodo ha svolto diversi lavori subacquei, in particolare nei Caraibi nel 1971 come supervisore subacqueo per VAST Inc mentre lavorava allo sviluppo di nuove procedure nitrox e di decompressione e si è interessato alla fotografia subacquea.

Con la guerra del Vietnam ancora in corso, Gilliam avrebbe dovuto entrare nell'esercito degli Stati Uniti su commissione, ma a causa del suo background fu scelto per partecipare a un progetto segreto di immersioni profonde della Marina che prevedeva di filmare sottomarini nucleari mentre passavano vicino ai subacquei fino a 50 nodi.

Citato per eroismo

Nel 1972 al largo di St Croix, nelle Isole Vergini americane, fu citato per eroismo dopo aver tentato di salvare il compagno di immersione Rod Temple dagli squali pinna bianca oceanici che avevano incontrato a una profondità di circa 55 metri.

Gilliam rimase con Temple mentre veniva trascinato oltre i 100 metri di profondità ma, consapevole che l'altro subacqueo era ormai morto, sopravvisse ad una risalita in libera senza aria e alla successiva malattia da decompressione. 

Nel 1971 Gilliam aveva lavorato al largo di St Croix in operazioni di esplosione sottomarina per preparare un canale di navigazione, e guadagnare fino a 500 dollari al giorno per questo lavoro pericoloso gli diede il denaro iniziale necessario per i suoi primi investimenti significativi. L'anno successivo si lanciò nel business emergente della subacquea ricreativa fondando il negozio di immersioni e il franchising Scubapro VI Divers sull'isola. 

Nel giro di pochi anni l'azienda aveva accumulato una serie di grandi barche per immersioni, contratti con scienziati marini e compagnie cinematografiche, una divisione commerciale di immersioni e anche una flotta di yacht di lusso per il noleggio.

Bret Gilliam
Bret Gilliam

L'azienda ha fornito servizi di localizzazione per film, serie TV e documentari di Hollywood, con i creatori di Gli abissi, L'isola del dottor Moreau, Abyss, Miami Vice ed Il mondo sottomarino di Jacques Cousteau tra i tanti che hanno approfittato delle agevolazioni offerte. Gilliam, che era un istruttore NAUI, avrebbe lavorato con la troupe cinematografica come direttore della location, cameraman e responsabile delle operazioni. 

Nel 1972 creò la sua società di consulenza Ocean Tech, e nel corso degli anni sarebbe apparso come consulente in controversie subacquee e marittime e testimone esperto in circa 400 casi, rappresentando sia i querelanti che gli imputati in numero quasi uguale.

La più grande crociera subacquea

Nel 1977, Gilliam fondò la AMF Yacht Charters e nel 1985 divenne presidente della compagnia di navi da crociera Ocean Quest International, prestando servizio per alcuni anni come ufficiale senior sulla sua ammiraglia di 168 metri. Spirito dell'oceano.

La più grande nave da crociera subacquea al mondo, questa nave a 10 ponti potrebbe ospitare 360 ​​passeggeri insieme a 200 ufficiali ed equipaggio e un team di sub professionisti di 30 persone. Con 10 tender per immersioni e la sua camera di ricompressione, potrebbe effettuare fino a 1,000 immersioni al giorno. giornata nei Caraibi al largo di Messico, Belize e Honduras.

L'azienda fu venduta nel 1990, l'anno in cui Gilliam divenne presidente di Sea Ventures e acquistò lo yacht a motore da 43 metri P'zzaz. A quel punto era già multimilionario da cinque anni grazie ai suoi oculati investimenti in ogni aspetto del crescente business delle immersioni.

Tuttavia, un fattore importante nel suo contributo all'evoluzione della subacquea furono le sue iniziative nella stesura dei primi standard e protocolli di formazione tecnica per l'utilizzo di gas misti e rebreather a circuito chiuso.

Nel 1991 Gilliam è entrato a far parte del consiglio direttivo dell'International Association of Nitrox & Technical Divers (IANTD) e ne è stato vicepresidente. Quell'anno fu anche eletto nel consiglio di amministrazione dell'agenzia ricreativa NAUI, diventandone in seguito presidente e presidente. 

Ma nel 1992, a seguito di una divisione nella direzione con altri direttori IANTD, si unì a Mitch Skaggs e Tanya Burnett per formare International Training Inc, la società madre di TDI e successivamente Scuba Diving International (SDI) per subacquei ricreativi e Emergency Response Diving International (ERDI) .

Gilliam è rimasto presidente dell'azienda con sede nel Maine fino alla sua vendita nel 2004, ed è stato fortemente coinvolto nella stesura dei contenuti dei suoi corsi di formazione.

Ripensamento dello stile di vita

Ardente e influente sostenitore delle nuove tecnologie, in particolare dei moderni equilibratori e computer subacquei, nel 1996 Gilliam ha assunto la carica di CEO della società di strumenti Uwatec USA, aumentando le sue vendite di cinque volte in un anno e vedendola venduta a Johnson Outdoors l'anno successivo. per quasi 50 milioni di dollari.

Si è dimesso nel 1998 ma è rimasto consulente fino al 2000, anno in cui è diventato anche CEO di DiveSafe Insurance.

È stata la morte di un amico più giovane nel 2005 a spingerlo a rivalutare le sue priorità, a vendere la maggior parte delle sue attività e a concentrarsi su “tutto ciò per cui non aveva avuto tempo”. Le sue varie partecipazioni a quel tempo erano valutate più di 80 milioni di dollari.

Bret Gilliam
Bret Gilliam

Nel corso di una carriera subacquea durata 50 anni, circa 30 dei quali lo hanno visto residente nei Caraibi e in altre località di immersione equatoriali, Gilliam ha stimato di aver registrato circa 19,000 immersioni. Si è affermato come fotografo subacqueo e prolifico scrittore di libri e circa 1,500 articoli sulla subacquea: è stato editore o redattore di numerose riviste subacquee statunitensi tra il 1992 e il 2005. 

Oltre agli altri suoi successi, era un pilota qualificato di aerei e sommergibili di profondità, capitano di marina e supervisore della camera di ricompressione. Destinatario di numerosi premi e riconoscimenti, è stato membro dell'Explorer's Club e dal 2005 è stato nominato Leggenda del mare per cinque anni consecutivi dalla Beneath the Seas Foundation.

Gilliam si stabilì nuovamente nel Maine, dove possedeva tre case e il suo yacht a motore, e rimase attivo in progetti cinematografici ed editoriali, come oratore pubblico e con il suo lavoro di consulenza Ocean Tech. 

Riflettendo sul suo successo di qualche anno fa, ha detto che le sue regole d'oro imprenditoriali sono sempre state quelle di trattare i clienti come lui stesso vorrebbe essere trattato, di dare loro un buon rapporto qualità-prezzo e di non esitare mai ad espandere un'attività.

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Il video del subacqueo che tocca lo squalo balena si traduce in una bella #notizia #scuba

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Marco Brunning
Marco Brunning
6 mesi fa

Notizia molto triste. Ho conosciuto Bret dal 1988 al 1990 dopo che mi ha reclutato per unirmi alla Ocean Quest International a New Orleans. Mio Dio, era un personaggio: rumoroso, sfacciato, socievole, divertente, generoso e un anticonformista. Un pezzo unico. È stato un vero piacere averlo conosciuto. Cheerio amico.

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